Lucy Terry Prince: Sort pioner og digter

af Linda Hecker
Vermont har altid været retfærdigt stolt af sine pionerkvinder. De stod over for den ensomme udfordring robust, ofte skræmmende. At føde børn og sørge for deres familier de daglige fornødenheder og små bekvemmeligheder i grænselivet. Vi har mange historier om deres mod, styrke, og fantasi, men en af de mindst kendte og mest bemærkelsesværdige af disse kvinder var Lucy Terry Prince, en sort kvinde, der, så vidt vi kan bestemme, var den første offentliggjorte sorte digter i Amerika.

Lucy Terry blev født i Afrika af rent afrikansk blod. I en tidlig alder blev hun stjålet fra sin familie og bragt til USA, først til Rhode Island, men til sidst til Deerfield, Massachusetts, hvor hun var en tjener. Deerfield Church records bemærker, at den 15.juni 1735, i en alder af fem, ‘Lucy, en tjener (sic) til Ebeneser Brønd blev døbt på kontoen. Det var på højden af Jonathan Edvards ‘Store opvågnen’, som fejede Connecticut River Valley. I 1744 blev Lucy optaget i kirkens fællesskab. Når vi prøver at forestille os Lucys forhold til det hvide samfund og hendes sociale status, vi lader gætte. Vi kan se, at negre i de tidlige dage af Ny England blev optaget i kirken ved dåb og nattverd, og at de undertiden førte personlige konti i de lokale butikker, holdt jord og tjente i krige. Alligevel blev de overført til deres herres arvinger som ejendom sammen med køer og andet husdyr.

vi kan dog forestille os, at Lucy blev respekteret af sine naboer i Deerfield. Hun var landsbyens digter og historiker. I 1746 oplevede Lucy den forfærdelige indiske massakre, kendt som Bars Fight. Dette var en af de mange lignende tragiske begivenheder i Deerfields historie som en grænsepost. Lucy var kun seksten på det tidspunkt, men hun skrev to poetiske versioner af slaget, ‘den fulde nutidige beretning om den blodige tragedie, der er bevaret. I 1756 giftede Lucy sig med Abija Prince, en tidligere tjener til Pastor Benjamin Doolittle fra det nærliggende Northfield, Massachusetts. Da Doolittle døde, befriede han Bijah og gav ham noget land i en del af Northfield, der nu er Vernon, Vermont. Lucy og Bijah blev gift i Deerfield, imidlertid, og her har vi den første indikation af Lucys kløgt og følelsen af uafhængighed. Ved lov skulle Lucy og hendes børn have været slaver, da slavernes afkom fulgte i moderens tilstand. Ingen synes at vide præcis, hvordan hun lykkedes det, men hverken Lucy eller hendes ni børn var nogensinde slaver igen.

efter at Lucy og Bijah blev gift, boede de i et lille hus tæt på det, der nu er Deerfield Academy. Det blev kendt i løbet af deres tid som Bijahs Bæk, og Lucy blev kaldt Luce (sic) Bijah. Her voksede hendes ry som historiefortæller og digter. Ifølge Deerfield-historien var hun populær blandt unge mennesker, der samlet sig omkring sit køkken om natten for at høre hendes historier og originale digte. Lucy var en kendt karakter, og hendes hus var et godt sted at udvej for de unge, tiltrukket af hendes vidd og visdom, ofte vist i hendes rim og historier. Bijah var aldrig tilfreds med at blive et sted længe. Han synes at have haft en sult efter jord. En af hans første store pakker var en 100 hektar stor gård i Guilford, Vermont, som blev tildelt ham af oberst David Field of Deerfield. Han flyttede til Guilford med sin familie i 1764, men blev ikke lang. Prinserne flyttede tilbage til Deerfield et stykke tid og til sidst til Sunderland, Vermont, nær Bennington. Han var en af de oprindelige tilskud fra Sunderland, og den eneste, der faktisk boede der. Uheldigvis blev Bijahs krav på hans land anfægtet af oberst Eli Bronson. Dette førte til en opvarmet juridisk tvist, der gik hele vejen til den nyoprettede amerikanske højesteret. Oberst Bronson hyrede to af Vermonts mest fremtrædende advokater, General Stephen Bradley og Royal Tyler (senere en Chief justice of Vermont). Fyrsterne hyrede Isaac Tichenor til at tegne indlægene, men det var Lucy selv, der argumenterede for sagen i retten! Hun vandt ikke kun, Men Samuel Chase, den præsiderende dommer, var så imponeret over hendes logik og lidenskab, at han hævdede ‘Lucy gjorde et bedre argument, end han nogensinde havde hørt fra en advokat i Vermont.’

Lucy var endnu ikke tilfreds med at hvile på sine laurbær. Hun besluttede, at hendes ældste søn skulle have en så fin uddannelse, som man kunne have haft i disse dage. Undaunted af manglen på sorte studerende på universiteterne, hun ansøgte om en stilling på college for sin søn. Han blev helt afvist ‘på grund af race. Det afskrækkede ikke Lucy meget. Hun gjorde den lange tur Vilhelm, Massachusetts, og argumenterede i tre timer før kollegiets bestyrelse, ‘citerer tekst efter tekst fra skrifterne,’ juridisk præcedens og andre kilder. Tilsyneladende var dette en kamp, Lucy tabte. Det fremgår af The College, at han aldrig blev optaget.

omkring 1780 vendte prinserne tilbage til deres gård i Guilford. Bijah løb igen i problemer med sit land. Hans naboer mod nord, Noyes, af grunde ubestemt. brændte hans hegn og hayricks. Chikanen fortsatte uformindsket, indtil fyrsterne blev tvunget til at anlægge sag. De appellerede til datidens højeste statsdomstol (1785), Guvernørens råd. Lucy førte igen sagen. Fyrsterne blev dømt ‘meget såret’. Guvernøren anbefalede de udvalgte i Guilford at ‘ tage nogle effektive foranstaltninger for at beskytte den nævnte Abija, Lucy, og familie.’

Bijah døde i Guilford i 1794. Lucy flyttede tilbage til Sunderland for at bo i nærheden af nogle af sine børn, men kom for at besøge Bijahs grav på hesteryg årligt, en halvfems mile tur, som hun gjorde langt ind i halvfemserne. Fyrsterne havde det sidste ord med deres ubehagelige Guilford naboer, Noyes, også. Ikke længe efter at Bijah døde, gik en ung kvinde fra Noyes-familien forbi sin grav på hesteryg, lige i skumringen. Hun nåede en stejl bakke ved mørkets frembrud, og da hun nærmede sig Bijahs grav, så der en frygtindgydende åbenbaring, så tæt og overraskende, at både hesten og rytteren var enormt bange. Den unge kvinde hang i desperation, mens hesten tordnede ned ad vejen forbi graven og videre til Noyes homestead. Åbenbaringen blev erklæret for at være Bijahs spøgelse, men om det var sådan eller ej, eller en stor ugle eller startet hjort forvrænget af en urolig samvittighed, overlades til læseren at bestemme.

Lucy levede sandsynligvis til at være 110 år gammel. Sheldon kommenterede i sin historie om Deerfield, ‘i de kontrollerede liv for Abija Prince og Lucy Terry findes en realistisk romantik, der går ud over fiktionens vildeste flyvninger.’Lucy var livlig og stædig til det sidste, skønt der er en historie, sandsynligvis apokryf ud fra hendes karakter, at da hun vendte tilbage til Deerfield, en ældre kvinde, for at besøge sin tidligere mester, nægtede hun at tage aftensmad ved familiens middagsbord og sagde: ‘Nej, Ingen Missy, jeg kender min plads. Som denne beretning viser, kendte Lucy aldrig sin plads; i stedet klarede hun den.