Ein Blick auf Lowry Mays: Risikoträger, Broadcaster, Milliardär, Philanthrop

Lowry Mays wusste nichts über das Radiogeschäft, als er 1972 seinen ersten Radiosender kaufte. Er hatte keine Erfahrung im Fernsehen, als er 1988 seinen ersten Fernsehsender kaufte. Er wusste nicht viel über Außenwerbung oder Live-Unterhaltung, als er diese Unternehmen in sein Portfolio aufnahm.

Mays erkannte jedoch eine gute Gelegenheit, als er eine sah. Mit einem Darlehen der Frost Bank kauften er und der Autohändler Red McCombs den KEEZ-FM von San Antonio für 125.000 US-Dollar. Sie kauften zwei Radiosender in Tulsa, Oklahoma, erwarb WOAI-AM im Jahr 1975 und begann mit der Bildung eines internationalen Medienimperiums bekannt als Clear Channel Communications.

Im Jahr 2008 verkauften Mays und McCombs Clear Channel im Wert von rund 25 Milliarden US-Dollar. Zu dieser Zeit besaß Mays ungefähr 5 Prozent des Unternehmens. Aber der Verkauf brachte einen enormen Glücksfall – er wird nicht verraten, wie viel – für einen Mann, der als Neuling in das Radiogeschäft eingetreten ist.

„Ich war ein ziemlich schneller Lerner“, sagte Mays, der eine beträchtliche Summe aus dem Verkauf von Clear Channel in die Mays Family Foundation rollte.

Lernen im laufenden Betrieb half Mays, ein Unternehmen aufzubauen, das eine Branche dominierte. Ein scharfsinniges Verständnis von Geschäftsmodellen und Timing ermöglichte es ihm, ein Vermögen anzuhäufen. Aus diesem Vermögen wurde Mays einer der führenden Philanthropen von San Antonio. Er und die Mays Family Foundation haben mehr als 50 Millionen US-Dollar an die Business School der Texas A & M University gespendet, die seinen Namen trägt, ebenso wie das 10.000 Quadratmeter große Veranstaltungszentrum im Witte Museum. Die Stiftung gab kürzlich 25 Millionen US-Dollar an das UT Health San Antonio Cancer Center, das nach der Familie umbenannt wird, und spendet jährlich rund 15 Millionen US-Dollar an andere gemeinnützige Organisationen.

Inzwischen schwebt das von Mays gegründete Unternehmen, das heute als iHeartMedia bekannt ist, am Rande der Insolvenz. iHeartMedia hat lähmende Schulden angehäuft als Folge eines 2008 Leveraged Buyout, das das Unternehmen privat nahm und hat mit seinen Kreditgebern und Anleihegläubigern über die Umstrukturierung seiner Schulden verhandelt. Mays bleibt ein kleiner Investor in das Unternehmen und optimistisch über seine Führung trotz der drohenden Insolvenz.

„iHeart Media hat ein großartiges Managementteam und eine großartige Investorengruppe“, sagte Mays. „Wir werden ihre Bemühungen bei allen Umstrukturierungen weiterhin unterstützen.“

Auf seinem Höhepunkt besaß Clear Channel mehr als 1.200 Radiosender in den USA; Heute besitzt iHeartMedia 858 Sender. Der Name Clear Channel lebt in Form von Iheartmedias Billboard-Tochter Clear Channel Outdoor weiter.

Als Mays sein Unternehmen aufbaute, veränderte Clear Channel die Radiolandschaft in den Vereinigten Staaten. Das Unternehmen erwarb Hunderte von Radiosendern in den späten 1990er und frühen 2000er Jahren, viele mit Talk-Radio-Formate. Vor seinem Verkauf besaß oder programmierte Clear Channel die meisten der 50.000-Watt-AM-Stationen in den USA, die die syndizierten Shows von Rush Limbaugh, Sean Hannity und anderen konservativen Moderatoren trugen.

In seinem Büro im vierten Stock in der Nähe von Alamo Heights reflektiert Mays eine unwahrscheinliche Reise – vom Teenager-Bohrinsel-Roughneck zum Milliardär. Die Expansion von Clear Channel in den Bereichen Fernsehen, Außenwerbung und Live-Unterhaltung in Ländern auf der ganzen Welt erzielte Anfang bis Mitte der 2000er Jahre einen Jahresumsatz von rund 7 Milliarden US-Dollar.

„Lowry ist die klassische amerikanische Geschichte, in der es darum geht, Fachwissen, Entschlossenheit und eine Idee zum Erfolg zu führen“, sagte der ehemalige Bürgermeister und US-Präsident. Wohnungsminister Henry Cisneros, der in den 1980er Jahren mit Mays im Texas A& M Board of Regents tätig war.

Cisneros erinnert sich, als Mays Investmentbanker war und seinen ersten Radiosender kaufte. Mays erinnert sich an den unsicheren Anfang, die Ignoranz, die jedem unternehmerischen Unterfangen vorausging.

„Von jedem Geschäft, in das wir einstiegen, einschließlich des ersten, wusste ich nichts“, sagte Mays, ein Mitglied der National Radio Hall of Fame.

Lowry Mays Kredit: Scott Ball / San Antonio Report

Nachdem Mays jahrzehntelange Geschäftstrends in Radio und Fernsehen untersucht hatte, war er sich sicher, dass er und McCombs einen erheblichen Gewinn erzielen könnten. Aber hat er ein Multimilliarden-Dollar-Imperium vorausgesehen?

„Ich hatte keine Ahnung“, sagte er.

Mays hatte keine Silberlöffel-Kindheit. 1947 starb sein Vater Lester Mays bei einem Autounfall. Mit einer verwitweten Mutter und einer älteren Schwester wurde der 12-jährige Lowry der Mann des Hauses.

In den nächsten 15 Jahren arbeitete er auf Bohrinseln, erwarb einen Abschluss in Petroleum Engineering von Texas A&M, diente in der Luftwaffe, erwarb einen MBA von Harvard und trat einer Investmentbanking-Firma in San Antonio bei.

1972 erklärte sich Mays bereit, einen Kredit für einen Freund zu unterzeichnen, der einen Radiosender kaufen wollte. Der Freund zog sich zurück, Mays mit der Station verlassen. Unsicher, was er tun sollte, rief er einen Freund des Autohändlers McCombs an, der genauso viel über das Radiogeschäft wusste wie Mays.

Und so begann Mays Aufstieg vom Investmentbanker zum zufälligen Sender zum milliardenschweren Medienmogul.

„Wir haben das größte Radiounternehmen der Welt aufgebaut, das größte Unternehmen für Außenwerbung der Welt, den größten Verkäufer von Live-Unterhaltung der Welt“, sagte der 82-jährige Mays. „Wir waren in 65 verschiedenen Ländern. Es war ein sehr großes Unternehmen – 20.000 Mitarbeiter. Ich hatte keine Ahnung, dass wir in das Außenwerbegeschäft oder das Unterhaltungsgeschäft einsteigen würden.“

Als Clear Channel wuchs, vervielfachten sich die Herausforderungen. In den frühen 1990er Jahren zum Beispiel verboten die Regeln der Federal Communications Commission Unternehmen, mehr als zwei Radiosender pro Markt zu besitzen.

Mays war nicht bereit, diese Einschränkungen zu akzeptieren, und setzte sich im Kongress für Gesetzesänderungen ein. 1996 setzte er sich durch und das Telekommunikationsgesetz wurde Gesetz. Infolgedessen deregulierte die FCC den Medienbesitz und ebnete den Weg für das explosive Wachstum von Clear Channel.

„Es war eine große Sache – die Regeln des Medieneigentums zu dieser Zeit zu ändern“, sagte Mays.

Als Clear Channel seine Reichweite und Macht erweiterte, zog es sowohl Aufmerksamkeit als auch Kritiker auf sich. Einer von ihnen, Alec Foege, schrieb 2009 ein Buch mit dem Titel Right of the Dial, das das Unternehmen an zahlreichen Fronten kritisierte. In dem Buch behauptete Foege, Clear Channel habe Legionen von Radiohörern mit langweiligen Programmen entfremdet, überteuerte und schlecht verwaltete Konzerte produziert, Künstler gemobbt, an Clear Channel-kontrollierten Veranstaltungsorten zu spielen, Talk Radio in ein „verrücktes Shout-Fest“ verwandelt und die USA mit ihren Werbetafeln „übersät“.

Neun Jahre später hält Foege an seinen bisherigen Schlussfolgerungen fest. Aber er bemerkt auch die positiven Auswirkungen des Unternehmens und den Respekt, den er für Mays hat. „Clear Channel hat der Branche viel Professionalität gebracht und tatsächlich viele Radiosender gerettet“, sagte Foege. „Ich glaube nicht, dass ich eine ideologische Abneigung gegen Qualitätsprogramme hatte. Es war nicht sein Fokus. … Ich habe ziemlich viel Bewunderung für ihn und was er bauen konnte.“

Fast ein Jahrzehnt nachdem Mays das Unternehmen verkauft hat, bleibt die Kritik bestehen. Paul Begala, ein demokratischer Stratege, der Präsident Clinton beriet und CNN kommentiert, bietet eine beißende, parteiische Sicht auf die Auswirkungen von Clear Channel.

„Die Konsolidierung des Talk-Radios in den 1980er und 90er Jahren hat die Ignoranz wirklich zu Waffen gemacht“, sagte Begala. Demagogen wie Rush Limbaugh ermutigten ihre Zuhörer,“Dittoheads“ zu sein – die rechte Linie zu wiederholen und unabhängige Informationen zu vermeiden.“

In seinem Buch stellte Foege fest, dass Mays Wahlkampfbeiträge für zahlreiche Demokraten leistete, darunter Cisneros, Texas Gov. Mark White und U.S. Sen. Lloyd Bentsen aus Texas und John Glenn aus Ohio.

Foege bemerkte auch in seinem Buch: „Lowry Mays war nicht so stark mit der Republikanischen Partei verbunden, dass, als sein eigener Name als möglicher Kandidat für den Gouverneur von Texas auftauchte, er auf dem demokratischen Ticket gegen Bush stand.“

McCombs versteht die persönlichen und politischen Gaben seines Partners. „Lowrys größte Stärke“, sagte McCombs kürzlich, „ist seine Fähigkeit, Menschen davon zu überzeugen, dass seine Sicht auf etwas richtig ist.“

Das Forbes-Magazin nannte Mays einmal „den zufälligen Sender.“ Später nannte das Fortune Magazine ihn und seine Söhne, die Clear Channel-Manager Mark und Randall, „die bösen Jungs des Radios.“ Die Fortune-Geschichte erzählte von den Feinden, die das Unternehmen unter Musikern, kleinen Funkern und Mitgliedern des Kongresses gemacht hatte.

„Sie beschuldigen Clear Channel, auf die Konkurrenz zu stampfen, die künstlerische Integrität zu zerstören und aus dem kleinen Kerl Brei zu machen“, schrieb Fortune. „Kurz gesagt, Clear Channel ist zu ihrem Aushängeschild für alles geworden, was mit der Deregulierung der Medien nicht stimmt.“

Wenn die Kritik gestochen hat, haben Mays und seine Söhne es nicht gezeigt. Ohne Entschuldigung bauten sie das Unternehmen weiter auf.

„Viele Leute denken, groß ist schlecht“, sagte Mays. „Wir waren nicht im Radiogeschäft. Wir waren nicht in der Außenwerbung. Wir waren im Geschäft, die Produkte unserer Kunden zu verkaufen, weil das die Kasse klingelt.“

Unter Mays Führung konzentrierte sich Clear Channel auf eine konservative Bilanz, die Aufrechterhaltung des freien Cashflows und die Verfolgung zusätzlicher Investitionen.

„Es ist unglaublich, was er erreicht hat“, sagte Bexar County Richter Nelson Wolff. „Als sich das Gesetz änderte, war er schlau genug, darauf zu springen und diese Firma aufzubauen.“

Der frühe Erfolg kam durch Design und Forschung. Nach beträchtlichem Graben entdeckte Mays, dass Radio eine Festkostenindustrie war. Mit ein oder zwei Ausnahmen stiegen die Einnahmen jedes Jahr. „Und das war über einen Zeitraum von 30, 40 Jahren“, sagte Mays. „Also habe ich mir diesen Trend angesehen und gesagt:’Das ist ein ziemlich gutes Geschäftsmodell.“

Nach der Übernahme von KEEZ-FM im Jahr 1972 brauchten Mays und McCombs einen starken Führer, um es zu verwalten. McCombs schlug den General Manager bei KTSA vor, die am besten bewertete AM-Station in der Stadt. Mays bot Doug McCall den Job an.

„Warum sollte ich den größten Radiosender der Stadt für den kleinsten verlassen?“ Fragte McCall.

„Weil ich mehr Sender kaufen werde“, antwortete Mays.

Er erinnert sich nicht, ob das seine ursprüngliche Absicht war. Oder wenn er eine reflexive Antwort lieferte, um die Meinung einer widerstrebenden Führungskraft zu ändern. Wie auch immer, Kathy Mays Johnson sagt, ihr Vater sei ein Meister der spontanen Überzeugung.

„So macht er Geschäfte“, sagte Johnson, Präsident der Mays Family Foundation. „Er ist ein Denker vor Ort. Ein Risikoträger. Alles passiert irgendwie.“

Mit McCall an Bord untersuchte Mays den Erfolg von Dallas ‚KRLD-AM, das in den 1920er Jahren der erste Radiosender war, der Werbespots verkaufte und später der erste war, der kontinuierliche Wahlergebnisse ausstrahlte. 1975 kauften er und McCombs WOAI für 1,5 Millionen Dollar und benannten die Station nach KRLD. Infolgedessen wechselte WOAI von Musik zu einem Nachrichten- / Gesprächsformat.

Ein WOAI-Mikrofon nimmt einen prominenten Platz im Flur der Mays Family Foundation ein. Kredit: Scott Ball / San Antonio Report

Jahre später erkannte Mays, dass Schlüsselelemente der Fernsehindustrie – wie Fixkosten und konstante Rentabilität – denen des Radios sehr ähnlich waren. 1988 kaufte das Unternehmen seinen ersten Fernsehsender – eine Tochtergesellschaft des Fox TV Network – in Mobile, Alabama. Clear Channel folgte mit Käufen von Fox-Tochtergesellschaften in Jacksonville, Florida; Wichita, Kansas; Tulsa, Oklahoma; und Memphis, Tennessee; und eine Nicht-Fox-Tochtergesellschaft in Tucson, Arizona.

„Sie könnten den Cashflow jedes Jahr weiter steigern“, sagte Mays. „Nur wenige Branchen sind so.“

Clear Channel ging 1984 an die Börse und sammelte 7,5 Millionen Dollar in einem ersten Aktienangebot. Ein zweites Aktienangebot wurde 1991 ausgegeben und weitere Angebote wurden regelmäßig. Der Aktienkurs stieg von 2,72 USD pro Aktie im Jahr 1990 auf 95 USD pro Aktie im Jahr 2000.

Mit dem Verkauf von Aktien – und Darlehen von einem Konsortium von Banken – Clear Channel gekauft kämpfen Stationen, schneiden Arbeitsplätze und Kosten, erhöht die Werbung Sales Force, günstige Angebote mit Werbetreibenden, und drehte Gewinne.

In den 90er Jahren wurde Randall Mays Präsident und Chief Financial Officer, Mark Mays Chief Operating Officer. Später übernahm Mark als CEO, während sein Vater Vorsitzender blieb und seine Söhne als guter Zuhörer beeindruckte.

„Die drei versammelten sich und sprachen über eine Entscheidung, und es war immer die beste Idee, die gewinnt“, sagte Johnson, ein ehemaliger Senior Vice President von Clear Channel. „Es war nicht,’Ich bin der Vater’oder’Ich bin der CFO’oder’Ich leite diese Organisation. Hier kam das Zuhören ins Spiel. ‚Nun, hast du darüber nachgedacht? Hast du darüber nachgedacht? Einer unserer Vorteile war, dass wir alle vier verwandt waren, also gab es dieses zugrunde liegende Vertrauen.“

Neun Jahre nach dem Verkauf von Clear Channel geht der pensionierte Milliardärs-CEO jeden Tag ins Büro. Er besucht Studenten der Mays Business School und trifft sich gelegentlich mit einem Reporter. Vor allem aber kümmert er sich um die Geschäfte seiner Stiftung.

„Er wollte in San Antonio wirklich etwas bewegen“, sagte Johnson. „Als er seinen Anteil an Clear Channel verkaufte, nahm er einen großen Teil des Geldes und übergab es an die Stiftung. Unser ganzes Leben lang hat er uns gelehrt, etwas zurückzugeben. Es ist in uns tief verwurzelt. Es geht weniger um sich selbst und mehr um andere Menschen. Für mich ist das sein größtes Vermächtnis.“