Seltene bernsteinbestattete Eidechsen, die in erstaunlichen Details erhalten sind

Bernsteinbestattete Eidechsen aus Südostasien, die vor 99 Millionen Jahren entstanden sind, bilden laut einer neuen Studie die älteste Ansammlung tropischer Eidechsen, die jemals in Bernstein gefunden wurden.

Die winzigen, eingeschlossenen Fossilien, die in Myanmar gefunden wurden, stellen eine beispiellose Artenvielfalt für tropische Eidechsen aus der Kreidezeit dar, die vor 145,5 Millionen Jahren bis vor etwa 65,5 Millionen Jahren dauerte. Die Fossilien sind erstaunlich gut erhalten, sagten die Forscher, einschließlich Proben mit intakter Haut, sichtbarem Hautpigment und Weichteilen — und in einem Fall, eine räkelnde Zunge.

Die Studie umfasste bemerkenswerte Nahaufnahmen der Schuppen, der zarten Krallen und anderer ungewöhnlich gut erhaltener Merkmale der Eidechsen. Die spindeldürren Zehen eines Individuums brachten ihm den Spitznamen „Nosferatu“ ein, nach dem langfingrigen Stummfilm-Vampir, sagte Studien-Co-Autor David Grimaldi, Kurator in der Abteilung für wirbellose Zoologie am American Museum of Natural History in New York.

Aber es war die Exemplarfülle und die Artenvielfalt, die Grimaldi wirklich beeindruckten, sagte er. „Eidechsen sind in jeder Bernsteinlagerstätte extrem selten“, sagte Grimaldi Live Science in einer E-Mail. „Ich hätte nie erwartet, so viele Exemplare aus einer Kreidezeit und eine solche Vielfalt zu sehen.“

Eidechsen, die in Bernstein der mittleren Kreidezeit aus Myanmar konserviert wurden. (Bildnachweis: Daza et al. Sci. Dezember 2016; 2 : modell: e1501080)

Wertvoll und schützend

Polierter Bernstein ist ein geschätzter Edelstein mit einem reichen, gelb-orangen Farbton und wird seit mindestens 13.000 Jahren von Menschen gesammelt, so ein Artikel, der 2009 in Science veröffentlicht wurde. Aber Millionen von Jahren zuvor spielte die Substanz in ihrer vorfossilisierten Form als klebriges Baumharz eine unheimlichere Rolle in der Kreidelandschaft. Es fing unglückliche Insekten — manchmal in kompromittierenden Positionen — und andere Lebewesen in seinen Tiefen ein.

Als das Harz im Laufe der Zeit zu Bernstein aushärtete, wurden die winzigen Leichen, die darin eingeschlossen waren, in großartigen Details erhalten, häufig zusammen mit Umweltspuren, die Paläontologen über die alten Ökosysteme informieren können, in denen die Tiere lebten.

In Bernstein „ermöglicht die hervorragende Konservierung eine weitaus bessere Interpretation der Überreste, als dies für Exemplare in Gesteinen möglich wäre“, sagte Grimaldi.

Selbst bei einigen Exemplaren, in denen Körperteile nicht erhalten sind, enthält der Bernstein immer noch Abdrücke des Tieres, die abgebildet werden können, sagte Co-Autor Ed Stanley, ein Postdoktorand am Florida Museum of Natural History. Mit Hilfe der Computertomographie (CT) konnten die Wissenschaftler jene Regionen erfassen, die weniger dicht waren als der umgebende Bernstein, und daraus Formen erstellen, um die ursprünglichen Formen als 3D-Modelle zu rekonstruieren.

Eine Lounge von Eidechsen

Juan D. Daza, der Hauptautor der Studie und Biologieprofessor an der Sam Houston State University in Texas, teilte Live Science in einer E—Mail mit, dass die Körperlängen der Eidechsen — abzüglich ihrer Schwänze – zwischen 0,4 Zoll (11 Millimeter) und etwa 1,6 Zoll (40 Millimeter) lagen Millimeter). Eine Teilprobe könnte mindestens 60 mm (2,4 Zoll) lang gewesen sein.

Stanley erzählte Live Science, dass er erstaunt war, wie sehr bestimmte einzelne Eidechsen ihren modernen Verwandten ähnelten. „Wenn Sie mir die CT-Scans zeigen würden, die wir gemacht haben, würde ich sagen, dass das eine Art moderner Gecko war“, sagte er. „Außer wenn man genauer hinschaut, hat man ein paar Charaktere gefunden, die heute kein Gecko hat.“

Insbesondere eine der erhaltenen Eidechsen war „sehr interessant“, sagte Daza. Das kleinste der Exemplare, vermutlich neu geschlüpft, wurde in der Zeitung als „Stammchamäleon“ beschrieben, eine frühe Ahnenform in der Chamäleon-Linie. Der winzigen Kreatur fehlten die Spezialisierungen moderner Chamäleons, wie verbundene Ziffern und komprimierte Körper, sagte Daza. Aber es hatte einen gekräuselten Schwanz und Schädelmerkmale, die darauf hindeuteten, dass es sich wie moderne Chamäleons ernährt haben könnte, mit seiner Zunge Beute zu fangen, er sagte.

Mikroskopische Aufnahme der Probe Bu267, die den Kopf und die hervorstehende Zunge zeigt (der graue Fleck in der Nähe der Oberseite des Rahmens). (Bildnachweis: Daza et al. Sci. Dezember 2016; 2 : e1501080)

Alle in der Familie

Während es für den kleinen Chamäleon-Vorfahren nicht so gut lief, im Harz gefangen zu sein, war das Schicksal der Eidechse ein unglaublicher Glücksfall für die Wissenschaftler, die es fast 100 Millionen Jahre später untersuchten.

„Das winzige, kleine Exemplar wäre niemals als sehr primitiver und enger Verwandter lebender Chamäleons erkennbar gewesen, wenn es in Gestein konserviert worden wäre. “ Aber diagnostische Zeichen wären einfach nicht erhalten geblieben „, sagte Grimaldi gegenüber Live Science. „Dieses Exemplar ist wissenschaftlich der bedeutendste Fund, da es das geologische Alter von Chamäleons um das Fünffache erweitert“, sagte er.

In der Tat, fügte Stanley hinzu, hat die überlegene Erhaltung aller Fossilien weitreichende Implikationen für das Verständnis des Baumes des Lebens für Squamaten, die Gruppe, die Eidechsen und Schlangen enthält.

„Weil diese Exemplare so alt sind und wir sie mit so relativer Sicherheit platzieren können, ist das ein wirklich schöner Kalibrierungspunkt, wenn wir versuchen, die gesamte Strahlung von Squamaten zu datieren“, sagte Stanley. „Und das ist irgendwie cool, denn das sagt uns über die Bedingungen in der Welt, wenn bestimmte Arten strahlten, und könnte helfen, vorherzusagen, was Divergenzen in der Zukunft verursachen könnte.“

Die Ergebnisse wurden heute (4. März) in der Zeitschrift Science Advances online veröffentlicht.

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