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Lisa Cunningham una vez estuvo de guardia sobre las reclusas. Ahora, la mujer nacida en Australia, acusada de asesinar a su hijastra en Goodyear, se codea con el acusado durante la hora al día que no está encerrada en su celda segregada. Ha tenido tiempo de repensar la naturaleza del crimen y el castigo y quién lo administra.

» Estoy alojado con personas que tienen crímenes similares a mí. Y les diré, este es probablemente el ambiente menos crítico en el que he estado», dijo Cunningham por teléfono desde la cárcel Estrella, rompiendo su silencio en una serie de entrevistas en la cárcel.

» Espero por Dios que la gente de aquí tenga una oportunidad y el sistema no solo los canalice.»

«son personas. La gente no es lo que ha hecho», agregó Cunningham. «Todas estas personas son pena de muerte. Son personas abandonadas. Y nadie está escuchando o prestando atención, y están aquí literalmente luchando por sus vidas.»

Su vida también está en juego.

Los fiscales del condado de Maricopa buscan la pena de muerte para Lisa Cunningham y Germayne Cunningham, de 39 años, su esposo y ex detective de la policía de Phoenix. Los fiscales los han acusado de 10 cargos de abuso infantil y un cargo de asesinato.

Cunningham, de 44 años, madre de seis hijos, podría convertirse en la primera mujer australiana ejecutada en los Estados Unidos. Australia no ha ejecutado a nadie desde 1968.

Culpa al Departamento de Seguridad Infantil de Arizona por la muerte de Sanaa Cunningham, de 7 años, hace dos años, alegando que la agencia estatal «vengativa» convenció a los fiscales para que la atacaran a ella y a su esposo después de que la pareja amenazara con demandar.

» Se trata de una vida que fue truncada y de cómo el estado convirtió una muerte en un asesinato. Y por qué», dijo Cunningham. «Luchamos durante 10 meses para averiguar qué estaba mal. Y demasiadas personas fallaron, y diagnosticaron mal, y no lo tomaron en serio.»

Describió su confinamiento como» un momento difícil «en» un lugar difícil», y dijo que luchar contra múltiples campañas legales para limpiar su nombre, recuperar a sus hijos y responsabilizar a otros por la muerte de Sanaa ha sido» aterrador «y la ha dejado «destripada».»

La policía dijo en el tribunal que los Cunningham abusaron de Sanaa durante casi un año. Un detective de homicidios declaró que la pareja encerró a Sanaa en una lavandería, la sujetó con corbatas de plástico o una camisa de fuerza improvisada y la dejó sola afuera con solo un pañal.

La pareja tampoco buscó ayuda adecuadamente, dijo la policía, después de que Sanaa cayera en un «estado de zombi», en el que apenas podía respirar y cuando su temperatura corporal se desplomó.

Los Cunningham, que se reunieron como guardias en el sistema penitenciario estatal, se han declarado inocentes de todos los cargos.

Siempre insistieron en que tenían que tomar medidas drásticas para evitar que la niña gravemente perturbada se hiciera daño a sí misma y a sus hermanos menores.

Germayne Cunningham, quien se ha mantenido en silencio públicamente, presentó una muerte por negligencia la semana pasada en el segundo aniversario de la muerte. En él, alegó que DCS, junto con los médicos, hospitales y psiquiatras que trataron al niño profundamente preocupado, eran los culpables.

La demanda civil afirma que alrededor de seis semanas antes de la muerte, los agentes del caso de DCS aconsejaron a los Cunningham que «si no colocaban a Sanaa en risperidona, o medicamentos similares, el Departamento de Seguridad Infantil eliminaría no solo a Sanaa, sino a todos los hijos de los Cunningham.»

La risperidona es un potente antipsicótico. Sanaa murió dos días después de que cortaran la droga porque pensaron que la estaba haciendo catatónica.

» La familia Cunningham se enfrentó a una tarea desalentadora tratando de criar y administrar a su hija. El hecho de que estaba más allá de su mejor esfuerzo, y que estaban fallando, se habría hecho evidente si los supervisores hubieran ejercido una supervisión mínima sobre el personal asignado de DCS», alega la demanda.

En una reciente presentación fallida ante el tribunal de apelación, el padre renovó las afirmaciones de que Sanaa alucinó, atacó a hermanos menores, escuchó voces, se rasguñó la piel cruda y defecó y orinó en el suelo. Le diagnosticaron esquizofrenia y pica, lo que la obligó a comer carne contaminada llena de gusanos.

En respuesta, DCS señaló que había investigado cuatro denuncias de abuso separadas antes de la muerte de Sanaa. Los abogados de DCS dijeron que seis semanas después de la muerte de Sanaa, sus padres se negaron a cooperar con los servicios familiares propuestos. En cambio, los detectives de la policía descubrieron mensajes de texto «que establecen la culpabilidad de los padres en cuanto a la muerte del niño», afirmó DCS en el tribunal, y agregó: «Debido a esta nueva información, era imperativo» retirar a los niños.

Lisa Cunningham dijo que sus abogados están preparando otra apelación, con la esperanza de obtener la liberación de la pareja de la cárcel y obligar a un segundo gran jurado a reconsiderar el cargo de asesinato. No se ha presentado nada en la corte de apelaciones de Arizona.

También dijo que el gobierno australiano se ha ofrecido a proporcionar asistencia jurídica. Los medios australianos no pudieron confirmar la afirmación.

Los eventos dentro y fuera de la sala de audiencias la han dejado conmocionada, dijo.

Dijo que recientemente se enteró de que alguien había destrozado la lápida de Sanaa.

» Eso fue devastador para nosotros. Creo que eso nos cerró por una semana, solo para saber que alguien hizo algo tan violento», dijo.

Desde el 10 de diciembre, alguien ha iniciado una página de Facebook exigiendo » Justicia Para Lisa.»Dijo que no sabía nada sobre el sitio, y agregó que le parecía desconcertante que alguien estuviera publicando fotos familiares. También incluyó enlaces a los libros que escribió sobre la crianza de los hijos y la educación en casa.

En un giro extraño, el juez que preside el caso de asesinato, el juez de la Corte Superior de Maricopa Michael Kemp, también se sentó en el juicio sobre el desordenado divorcio de Lisa Cunningham en 2013 de Russ Anderson.

Pero lo que más le molestó fueron dos acciones en la corte el año pasado, una para dividir a su familia, la otra para negarle a sus dos hijos mayores cualquier contacto con la familia, porque pueden ser testigos.

«Ese tipo de cosas nos han desgarrado el corazón», dijo Cunningham.

«Las cosas por las que hemos pasado en nuestras vidas, tener la familia que teníamos, y perder una y ser acusados de ser responsables de ella nos ha destripado», dijo.

«El estado se levanta y presenta esta teoría que no tiene nada que ver con por qué perdimos a nuestro hijo», continuó.

Señaló que escuchó a la madre biológica de Sanaa, Sylvia Norwood, sollozando ante la evidencia.

«Fue probablemente la cosa más aterradora por la que he pasado, porque soy madre y mis hijos estaban en hogares de acogida en ese momento», dijo Lisa Cunningham. «Y no saber que estaban a salvo, no saber que estaban atendidos. Tenerla sentada allí y creer en la teoría del estado y saber lo maliciosa que es fue absolutamente terrible para los dos.»

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Sean Holstege es un reportero independiente con una carrera de 30 años en noticias impresas. Fue reportero de investigación en la Arizona Republic y el Oakland Tribune. Ganó un premio Sigma Delta Chi por periodismo de investigación. Ha cubierto transporte, terrorismo, la frontera, desastres, bienestar infantil, tribunales y noticias de última hora.
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