Los raros lagartos enterrados en Ámbar Conservados con increíble Detalle

Lagartos encarcelados en ámbar del Sudeste Asiático que datan de hace 99 millones de años constituyen el conjunto de lagartos tropicales más antiguo que se haya encontrado en ámbar, según un nuevo estudio.

Los diminutos fósiles atrapados, encontrados en Myanmar, representan un muestreo sin precedentes de la diversidad de especies de lagartos tropicales de la era Cretácica, que duró desde hace 145,5 millones de años hasta hace unos 65,5 millones de años. Los fósiles están sorprendentemente bien conservados, dijeron los investigadores, incluidos especímenes con piel intacta, pigmento visible de la piel y tejidos blandos, y en un caso, una lengua loling.

El estudio incluyó notables fotografías de primer plano de las escamas de los lagartos, delicadas garras y otras características inusualmente bien conservadas. Los dedos del pie de un individuo le valieron el apodo de «Nosferatu», en honor al vampiro de película muda de dedos largos, dijo el coautor del estudio David Grimaldi, curador de la división de zoología de invertebrados del Museo Americano de Historia Natural de Nueva York.

Pero fue la abundancia de especímenes y la variedad de especies lo que realmente impresionó a Grimaldi, dijo. «Los lagartos son extremadamente raros en cualquier depósito de ámbar», dijo Grimaldi a Live Science en un correo electrónico. «Nunca esperé ver tantos especímenes de un depósito cretácico, y tanta diversidad.»

Lagartos conservados en ámbar del cretácico medio de Myanmar. (Crédito de la imagen: Daza et al. Sci. Adv. 2016; 2 : e1501080)

El ámbar pulido precioso y protector

es una piedra preciosa preciada con un rico tono amarillo anaranjado, y ha sido recolectada por personas desde hace al menos 13,000 años, según un artículo publicado en Science en 2009. Pero millones de años antes, en su forma pre-fosilizada como resina pegajosa de árbol, la sustancia jugó un papel más siniestro en el paisaje cretácico. Atrapó a insectos desafortunados, a veces en posiciones comprometedoras, y a otras criaturas vivientes en sus profundidades.

A medida que la resina se endureció con el tiempo para formar ámbar, los diminutos cadáveres encerrados en su interior se conservaron con magnífico detalle, con frecuencia junto a rastros ambientales que pueden informar a los paleontólogos sobre los ecosistemas antiguos que habitaban los animales.

En ámbar,» la excelente preservación permite una interpretación mucho mejor de los restos de lo que sería posible para los especímenes en las rocas», dijo Grimaldi.

Incluso con algunos especímenes en los que no se conservan partes del cuerpo, el ámbar todavía tiene huellas del animal que se pueden fotografiar, dijo el coautor del estudio Ed Stanley, investigador postdoctoral en el Museo de Historia Natural de Florida. Utilizando tomografía computarizada de rayos X (TC), los científicos pudieron capturar esas regiones, que eran menos densas que el ámbar circundante, utilizándolas para crear moldes para reconstruir las formas originales como modelos 3D.

Un salón de lagartos

Juan D. Daza, el autor principal del estudio y profesor de biología en la Universidad Estatal Sam Houston en Texas, le dijo a Live Science en un correo electrónico que las longitudes corporales de los lagartos, menos sus colas, variaban de 0.4 pulgadas (11 milímetros) a aproximadamente 1.6 pulgadas (40 mm). Una muestra parcial podría haber sido de al menos 2,4 pulgadas (60 mm) de largo.

Stanley le dijo a Live Science que estaba sorprendido por lo cerca que ciertos lagartos individuales se parecían a sus parientes modernos. «Si me mostraras las tomografías computarizadas que hicimos, diría que era una especie de geco moderno», dijo. «Excepto que cuando empiezas a mirar más de cerca, encontraste un par de personajes que ningún geco tiene hoy en día.»

Uno de los lagartos preservados en particular era «muy interesante», dijo Daza. El más pequeño de los especímenes, presumiblemente recién nacido, fue descrito en el artículo como un «camaleón de tallo», una forma ancestral temprana en el linaje camaleón. La pequeña criatura carecía de las especializaciones modernas de los camaleones, como dedos unidos y cuerpos comprimidos, dijo Daza. Pero tenía una cola enroscada y rasgos de cráneo que sugerían que podría haberse alimentado como camaleones modernos, usando su lengua para capturar presas, dijo.

Micrografía del espécimen Bu267, que muestra la cabeza y la lengua saliente (la mancha grisácea cerca de la parte superior del marco). (Crédito de la imagen: Daza et al. Sci. Adv. 2016; 2: e1501080)

All in the family

Aunque quedar atrapado en la resina no resultó tan bien para el pequeño ancestro camaleón, el destino del lagarto fue un golpe de suerte increíble para los científicos que lo examinaron casi 100 millones de años después.

«El pequeño y diminuto espécimen nunca habría sido reconocible como un pariente muy primitivo y cercano de los camaleones vivos si se conservara en la roca. Caracteres minuciosos pero de diagnóstico simplemente no se habrían conservado», dijo Grimaldi a Live Science. «Este espécimen es científicamente el hallazgo más significativo, ya que expande la edad geológica de los camaleones unas cinco veces», dijo.

De hecho, Stanley agregó, la preservación superior de todos los fósiles tiene implicaciones de largo alcance para comprender el árbol de la vida para los squamates, el grupo que contiene lagartos y serpientes.

«Debido a que estas muestras son tan antiguas, y podemos colocarlas con una certeza relativa, eso actúa como un punto de calibración realmente agradable para cuando estamos tratando de fechar toda la radiación de escamas», dijo Stanley. «Y eso es algo genial, porque nos habla de las condiciones en el mundo cuando ciertas especies estaban irradiando, y podría ayudar a predecir qué podría causar divergencias en el futuro.»

Los hallazgos se publicaron en línea hoy (4 de marzo) en la revista Science Advances.

Sigue a Mindy Weisberger en Twitter y Google+. Síguenos en @ livescience, Facebook & Google+. Artículo original sobre Ciencia Viva.

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