Lucy Terry Prince: Pionera y Poeta Negra

por Linda Hecker
Vermont siempre ha estado orgullosa de sus pioneras. Se enfrentaron al solitario desafío de ser duros, a menudo aterradores. Circunstancias, teniendo hijos y proveer para sus familias las necesidades cotidianas y pequeñas comodidades de la vida de frontera. Tenemos muchas historias de su coraje, fuerza e imaginación, pero una de las mujeres menos conocidas y más notables fue Lucy Terry Prince, una mujer negra que, por lo que podemos determinar, fue la primera poeta negra publicada en Estados Unidos.

Lucy Terry nació en África ‘de pura sangre Africana. A una edad temprana fue robada de su familia y llevada a los Estados Unidos, primero a Rhode Island, pero finalmente a Deerfield, Massachusetts, donde fue sirvienta de Ebenezer Wells. Los registros de la Iglesia Deerfield señalan que el 15 de junio de 1735, a la edad de cinco años, ‘Lucy, una sirvienta (sic) de Ebenezer Wells fue bautizada en la cuenta.’Esto fue en el apogeo del ‘Gran Despertar’ de Jonathan Edward que barrió el Valle del río Connecticut. En 1744, Lucía fue admitida en la comunidad de la Iglesia. Cuando tratamos de imaginar la relación de Lucy con la comunidad blanca y su estatus social, nos quedamos adivinando. Podemos ver que los negros en los primeros días de Nueva Inglaterra fueron admitidos a la iglesia por bautismo y comunión, y que a veces llevaban cuentas personales en las tiendas locales, poseían tierras y servían en guerras. Sin embargo, pasaron a los herederos de sus amos como propiedad junto con las vacas y otros animales.

Sin embargo, podemos imaginar que Lucy era apreciada por sus vecinos en Deerfield. Era la poeta e historiadora del pueblo. En 1746, Lucy presenció la terrible masacre india, conocida como la Pelea de Bares. Este fue uno de los muchos eventos trágicos similares en la historia de Deerfield como puesto fronterizo. Lucy solo tenía dieciséis años en ese momento, pero escribió dos versiones poéticas de la batalla, » El relato contemporáneo más completo de esa sangrienta tragedia que se ha conservado. En 1756 Lucy se casó con Abías Prince, un antiguo sirviente del reverendo Benjamin Doolittle de la cercana Northfield, Massachusetts. Cuando Doolittle murió, liberó a Bijah y le dio algunas tierras en una parte de Northfield que ahora es Vernon, Vermont. Lucy y Bijah se casaron en Deerfield, sin embargo, y aquí tenemos la primera indicación de la astucia y el sentido de independencia de Lucy. Por ley, Lucía y sus hijos deberían haber permanecido esclavos, ya que la descendencia de los esclavos siguió en la condición de la madre. Nadie parece saber exactamente cómo lo logró, pero ni Lucy ni sus nueve hijos volvieron a ser esclavos.

Después de que Lucy y Bijah se casaron, vivieron en una pequeña casa cerca de lo que ahora es la Academia Deerfield. Se hizo conocido durante su tiempo como el arroyo de Bijah, y Lucy se llamaba Luce (sic) Bijah. Aquí creció su reputación como narradora y poeta. De acuerdo con la historia de Deerfield, era popular entre los jóvenes, que se reunían alrededor de su cocina por la noche para escuchar sus historias y poemas originales. «Lucy era un personaje destacado, y su casa era un gran lugar de descanso para los jóvenes, atraídos por su ingenio y sabiduría, a menudo mostrados en sus rimas e historias.»Bijah nunca se contentó con quedarse en un solo lugar por mucho tiempo. Parece que tenía hambre de tierra. Una de sus primeras parcelas grandes fue una finca de 100 acres en Guilford, Vermont, que le fue otorgada por el coronel David Field de Deerfield. Se mudó a Guilford con su familia en 1764, pero no se quedó mucho tiempo. Los Princes regresaron a Deerfield por un tiempo, y finalmente a Sunderland, Vermont, cerca de Bennington. Fue uno de los beneficiarios originales de Sunderland, y el único que se estableció allí. Infelizmente, la reclamación de Bijah a su tierra fue impugnada por el coronel Eli Bronson. Esto llevó a una acalorada disputa legal que llegó hasta la recién formada Corte Suprema de los Estados Unidos. El coronel Bronson contrató a dos de los abogados más prominentes de Vermont, el General Stephen Bradley y Royal Tyler (más tarde presidente del tribunal supremo de Vermont). Los Príncipes contrataron a Isaac Tichenor para que redactara los alegatos, ¡pero fue la misma Lucy la que argumentó el caso en la corte! No solo ganó, sino que Samuel Chase, el juez presidente, quedó tan impresionado por su lógica y pasión que afirmó que » Lucy hizo un argumento mejor de lo que nunca había escuchado de un abogado en Vermont.»

Lucy aún no se contentaba con dormirse en los laureles. Decidió que su hijo mayor debería tener una educación tan buena como la que se podía tener en esos días. Sin desanimarse por la falta de estudiantes negros en las universidades, solicitó un puesto en Williams College para su hijo. Fue rechazado sin rodeos por motivos de raza. Esto no desanimó mucho a Lucy. Hizo el largo viaje a Williams, Massachusetts, y discutió durante tres horas ante la Junta Directiva de la Universidad, «citando texto tras texto de las Escrituras», precedentes legales y otras fuentes. Aparentemente esta fue una batalla que Lucy perdió. Los registros de la Universidad Williams muestran que nunca fue admitido.

Alrededor de 1780 los Príncipes regresaron a su casa en Guilford. Bijah volvió a tener problemas con su tierra. Sus vecinos del norte, los Noyes, por razones indeterminadas. quemó sus cercas y heno. El acoso continuó sin cesar hasta que los príncipes se vieron obligados a emprender acciones legales. Apelaron al tribunal estatal más alto de la época (1785), el Consejo del Gobernador. Lucy volvió a dirigir el caso. Los Príncipes fueron juzgados «muy heridos». El Gobernador recomendó a los Concejales de Guilford que tomaran algunas medidas eficaces para proteger a los mencionados Abías, Lucía y su familia.’

Bijah murió en Guilford en 1794. Lucy regresó a Sunderland para vivir cerca de algunos de sus hijos, pero vino a visitar la tumba de Bijah a caballo cada año, un viaje de noventa millas que hizo hasta bien entrada la década de los noventa. Los Príncipes tenían la última palabra con sus desagradables vecinos de Guilford, los Noyes, también. Poco después de la muerte de Bijah, una joven de la familia Noyes pasaba por su tumba a caballo, justo al anochecer. Llegó a una colina empinada al caer la noche, y cuando se acercó a la tumba de Bijah, apareció una aparición temible, tan cercana y sorprendente que tanto el caballo como el jinete estaban tremendamente asustados.»La joven se aferró a la desesperación mientras el caballo tronaba por el camino pasando la tumba y hacia la granja de Noyes. La aparición fue declarada como el fantasma de Bijah, pero si era así o no, o un gran búho o ciervo iniciado distorsionado por una conciencia perturbada, queda para que el lector lo determine.

Lucy probablemente vivió hasta los 110 años. Sheldon comentó en su Historia de Deerfield: «En las vidas comprobadas de Abías Prince y Lucy Terry se encuentra un romance realista que va más allá de los vuelos más salvajes de la ficción. Lucy fue animada y testaruda hasta el final, aunque hay una historia, probablemente apócrifa a juzgar por su carácter, de que cuando regresó a Deerfield, una anciana, para visitar a su antiguo amo, se negó a cenar en la mesa de la familia, diciendo: «No, no, señorita, conozco mi lugar.»Como muestra este relato, Lucy nunca conoció su lugar; en cambio, lo logró.