Matrimonio y estrés

Si está casado, ya sabe que su cónyuge tiene una enorme influencia en su vida. Lo que no saben es que él o ella también puede tener un efecto profundo en su salud.

Un estudio publicado en la revista Physiology and Behavior señaló que el simple acto de estar casado puede agregar años a la vida de una persona. El matrimonio puede incluso reducir el riesgo de todo tipo de enfermedades, como cáncer, presión arterial alta, enfermedades cardíacas y gripe. Los cónyuges que cuidan a menudo se animan mutuamente a comer bien, hacer ejercicio, tomar vacaciones y elegir un estilo de vida saludable. La compañía cercana y solidaria también actúa como un amortiguador contra el estrés y todas sus consecuencias físicas y emocionales.

Por otro lado, los matrimonios infelices pueden arrastrar a los compañeros hacia abajo en cuerpo y espíritu. Las peleas (tanto calentadas como a fuego lento), la incertidumbre sobre el futuro, las cargas de trabajo desiguales y una falta básica de compatibilidad pueden generar niveles de estrés poco saludables. Como señalaron los investigadores en Fisiología y comportamiento, el impacto del estrés conyugal en la salud es «similar en magnitud a los factores de riesgo más ‘tradicionales'», como la inactividad física y el tabaquismo.

La brecha de género en el matrimonio

A pesar del estereotipo común del novio que tiene que ser arrastrado al altar, los hombres tienen más que ganar del matrimonio en términos de salud. Como se informa en Fisiología y comportamiento, el matrimonio puede aumentar la esperanza de vida para ambos géneros, pero este beneficio es cinco veces más fuerte para los hombres que para las mujeres.

Al mismo tiempo, las mujeres son las que más tienen que perder cuando el matrimonio es infeliz. A partir de los 40 años, las mujeres tienden a sentir más estrés conyugal que los hombres, según un informe en el Journal of Gerontology. (Para las parejas casadas más jóvenes, tanto los hombres como las mujeres parecen estar igualmente afectados por el estrés conyugal. No se conocen las razones de esta brecha de género relacionada con la edad, pero el impacto es tristemente claro. Como sugieren los siguientes estudios, el estrés conyugal tiene un mayor costo en la salud de la mujer.

Si bien no hay una definición estándar de un matrimonio feliz, los investigadores de la Universidad Estatal de San Diego y la Universidad de Pittsburgh probablemente se acercaron cuando siguieron los matrimonios de casi 500 mujeres durante 13 años. Los investigadores pidieron a las mujeres que calificaran la calidad del sexo y la comunicación en su matrimonio, y la cantidad de tiempo que pasaron con sus maridos. También preguntaron si los matrimonios eran compatibles en términos de estilo de vida, temperamento e intereses. Por el bien del estudio, los matrimonios que obtuvieron resultados malos en estas categorías se consideraron «insatisfactorios», mientras que los que obtuvieron buenos resultados se consideraron «satisfactorios», términos que probablemente no sacarían ningún argumento de las mujeres.

Como se informó en la revista Health Psychology, el estudio encontró que las mujeres en matrimonios insatisfactorios parecían ser objetivos caminantes para enfermedades cardíacas. En comparación con las mujeres en matrimonios satisfactorios, tenían presión arterial más alta, colesterol más alto e índices de masa corporal más altos. También sufrían de niveles más altos de depresión, ansiedad e ira. Como señalaron los investigadores, cada uno de estos escollos físicos y emocionales aumenta el riesgo de enfermedades cardíacas, y cada uno puede ser alimentado por el estrés.

Los peligros del estrés conyugal no son meramente hipotéticos. Un estudio de casi 300 mujeres con enfermedades cardíacas publicado en el Journal of the American Medical Association encontró que el estrés conyugal, por sí solo, triplicó el riesgo de cirugía cardíaca, ataques cardíacos o muerte en los siguientes cinco años. Tan sorprendentemente, un estudio de 189 hombres y mujeres con insuficiencia cardíaca congestiva publicado en el American Journal of Cardiology encontró que la supervivencia dependía tanto en la calidad del matrimonio como de la gravedad de la enfermedad. Repitiendo un tema común, este estudio encontró que la calidad marital tuvo un mayor impacto en las mujeres que en los hombres.

En la enfermedad y en la salud

El sistema inmunológico tiende a tambalearse en tiempos de estrés, y el estrés conyugal ciertamente no es una excepción. Como se informa en Fisiología y comportamiento, los estudios han encontrado que las células que combaten gérmenes tienden a rendirse cuando las parejas luchan. Las mujeres (y, en menor medida, los hombres) en matrimonios infelices son especialmente vulnerables a las enfermedades infecciosas. Y si tienen una herida, tal vez de un accidente o cirugía, puede ser inusualmente lenta para sanar.

Antes de atar el nudo, tanto hombres como mujeres deben saber lo que realmente está en juego. Especialmente para las mujeres, un mal matrimonio puede ser peor que ningún matrimonio en absoluto. Como se informa en Psicología de la Salud, el estrés de una pareja infeliz puede eliminar cualquier beneficio para la salud que una mujer pueda obtener del matrimonio. Por otro lado, tanto hombres como mujeres pueden mejorar su salud casándose sabiamente, trabajando duro para resolver problemas matrimoniales y evitando conflictos cataclísmicos. Es tan simple and y tan difícil as como eso.

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