Una mirada a Lowry Mays: Tomador de riesgos, Locutor, Multimillonario, Filántropo

Lowry Mays no sabía nada sobre el negocio de la radio cuando compró su primera estación de radio en 1972. No tenía experiencia en televisión cuando compró su primera estación de televisión en 1988. No sabía mucho sobre publicidad al aire libre o entretenimiento en vivo cuando agregó esas empresas a su cartera.

Mays, sin embargo, reconoció una buena oportunidad cuando vio una. Con un préstamo de Frost Bank, él y el concesionario de automóviles Red McCombs compraron KEEZ-FM de San Antonio por $125,000. Compraron dos estaciones de radio en Tulsa, Oklahoma, adquirieron WOAI-AM en 1975, y comenzaron la formación de un imperio mediático internacional conocido como Clear Channel Communications.

En 2008, Mays y McCombs vendieron Clear Channel en un acuerdo por un valor aproximado de 2 25 mil millones. En ese momento, Mays poseía aproximadamente el 5 por ciento de la compañía. Pero la venta produjo una enorme ganancia inesperada-no revelará cuánto-para un hombre que entró en el negocio de la radio como neófito.

«Aprendí bastante rápido», dijo Mays, quien aportó una suma considerable de la venta de Clear Channel a la Fundación de la Familia Mays.

El aprendizaje sobre la marcha ayudó a Mays a construir una empresa que dominaba una industria. Una astuta comprensión de los modelos de negocio y el tiempo le permitió amasar una fortuna. De esa fortuna, Mays se convirtió en uno de los principales filántropos de San Antonio. Él y la Fundación de la Familia Mays han donado más de 5 50 millones a la escuela de negocios de la Universidad Texas A&M que lleva su nombre, al igual que el centro de eventos de 10,000 pies cuadrados en el Museo Witte. Recientemente, la fundación donó 2 25 millones al Centro Oncológico UT Health San Antonio, que será renombrado en honor a la familia, y dona aproximadamente 1 15 millones al año a otras organizaciones sin fines de lucro.

Mientras tanto, la compañía creada por Mays, ahora conocida como iHeartMedia, se encuentra al borde de la insolvencia. iHeartMedia ha acumulado una deuda paralizante como resultado de una compra apalancada de 2008 que llevó a la empresa a la banca privada y ha estado negociando con sus prestamistas y tenedores de bonos sobre la reestructuración de su deuda. Mays sigue siendo un pequeño inversor en la compañía y optimista sobre su liderazgo a pesar de la amenaza de quiebra.

» iHeart Media tiene un gran equipo de gestión y un gran grupo de inversores», dijo Mays. «Seguimos apoyando sus esfuerzos en cualquier reestructuración.»

En su apogeo, Clear Channel poseía más de 1,200 estaciones de radio en los Estados Unidos; hoy iHeartMedia posee 858 estaciones. El nombre de Clear Channel vive en la forma de la subsidiaria de cartelera de iHeartMedia, Clear Channel Outdoor.

A medida que Mays construía su compañía, Clear Channel cambió el panorama de la radio en los Estados Unidos. La compañía adquirió cientos de estaciones de radio a finales de la década de 1990 y principios de la década de 2000, muchas con formatos de radio de conversación. Antes de su venta, Clear Channel poseía o programaba la mayoría de las estaciones de AM de 50,000 vatios en los Estados Unidos, que transmitían los programas sindicados de Rush Limbaugh, Sean Hannity y otros anfitriones conservadores.

Desde su oficina en el cuarto piso, cerca de Alamo Heights, Mays reflexiona sobre un viaje improbable, desde un adolescente de una plataforma petrolera hasta un empresario multimillonario. La expansión de Clear Channel a la televisión, la publicidad exterior y el entretenimiento en vivo en países de todo el mundo generó aproximadamente 7 7 mil millones en ingresos anuales a principios y mediados de la década de 2000.

«Lowry es la clásica historia estadounidense de tomar experiencia, determinación y una idea y desearla para que sea un éxito», dijo el ex alcalde y El secretario de Vivienda Henry Cisneros, quien sirvió con Mays en la Junta de Regentes de Texas A&M en la década de 1980.

Cisneros recuerda cuando Mays era un banquero de inversiones y compró su primera estación de radio. Mays recuerda el comienzo incierto, la ignorancia que precedió a cada emprendimiento empresarial.

» No sabía nada de cada negocio en el que nos metimos, incluido el primero», dijo Mays, miembro del Salón de la Fama de la Radio Nacional.

Crédito de Lowry Mays: Scott Ball / San Antonio Report

Después de investigar las tendencias comerciales de una década en radio y televisión, Mays estaba seguro de que él y McCombs podrían obtener una ganancia sustancial. ¿Pero previó un imperio multimillonario?

«No tenía ni idea», dijo.

Mays no disfrutó de una infancia de cuchara de plata. En 1947, su padre, Lester Mays, murió en un accidente de coche. Con una madre viuda y una hermana mayor, Lowry, de 12 años, se convirtió en el hombre de la casa.

Durante los siguientes 15 años, trabajó en plataformas petrolíferas, obtuvo un título de ingeniería petrolera de Texas A&M, sirvió en la Fuerza Aérea, obtuvo un MBA de Harvard y se unió a una firma de banca de inversión en San Antonio.

En 1972, Mays aceptó firmar un préstamo para un amigo que quería comprar una estación de radio. El amigo se retiró, dejando a Mays con la estación. Sin saber qué hacer, llamó a un amigo vendedor de autos, McCombs, que sabía tanto sobre el negocio de la radio como Mays.

Y así comenzó el ascenso de Mays de banquero de inversiones a locutor accidental a magnate multimillonario de los medios.

«Construimos la compañía de radio más grande del mundo, la compañía de publicidad exterior más grande del mundo, el mayor vendedor de entretenimiento en vivo del mundo», dijo Mays, de 82 años. «Estábamos en 65 países diferentes. Era una empresa muy grande, con 20.000 empleados. No tenía ni idea de que nos meteríamos en el negocio de la publicidad exterior o el negocio del entretenimiento.»

A medida que Clear Channel crecía, los desafíos se multiplicaban. A principios de la década de 1990, por ejemplo, las normas de la Comisión Federal de Comunicaciones prohibían a las empresas poseer más de dos estaciones de radio por mercado.

Reacio a aceptar esas restricciones, Mays presionó al Congreso para crear un cambio legislativo. En 1996, prevaleció, y la Ley de Telecomunicaciones se convirtió en ley. Como resultado, la FCC liberalizó la propiedad de los medios, allanando el camino para el crecimiento explosivo de Clear Channel.

» Fue un gran problema, cambiar las reglas de propiedad de los medios en ese momento», dijo Mays.

A medida que Clear Channel expandía su alcance y poder, atrajo la atención y la crítica. Uno de ellos, Alec Foege, escribió un libro de 2009 titulado Right of the Dial, que criticaba a la compañía en numerosos frentes. En el libro, Foege afirmó que Clear Channel alienó a legiones de radioescuchas con una programación sosa, produjo conciertos caros y mal administrados, intimidó a los artistas para que tocaran en lugares controlados por Clear Channel, convirtió la radio de conversación en «un festival de gritos inano» y «llenó» a los Estados Unidos con sus vallas publicitarias.

Nueve años después, Foege mantiene sus conclusiones anteriores. Pero también señala el impacto positivo de la compañía y el respeto que siente por Mays. «Clear Channel trajo mucho profesionalismo a la industria y, de hecho, salvó a muchas estaciones de radio», dijo Foege. «No creo que tuviera ninguna aversión ideológica a la programación de calidad. No era un foco suyo. admiration Tengo un poco de admiración por él y por lo que fue capaz de construir.»

Casi una década después de que Mays vendiera la compañía, las críticas permanecen. Paul Begala, un estratega demócrata que asesoró al presidente Clinton y contribuye con comentarios en CNN, ofrece una visión mordaz y partidista del impacto de Clear Channel.

«La consolidación de la radio de conversación en los años 1980 y 90 realmente convirtió la ignorancia en un arma», dijo Begala. «Demagogos como Rush Limbaugh alentaron a sus oyentes a ser ‘idiotas’, repitiendo la línea de derecha y evitando la información independiente.»

En su libro, Foege señaló que Mays hizo contribuciones de campaña a numerosos demócratas, incluidos Cisneros, el gobernador de Texas Mark White y el Senador estadounidense. Lloyd Bentsen de Texas y John Glenn de Ohio.

Foege también observó en su libro, «Lowry Mays no estaba tan fuertemente asociado con el Partido Republicano que cuando su propio nombre surgió como posible candidato a gobernador de Texas, estaba en la lista demócrata en oposición a Bush.»

McCombs entiende los dones personales y políticos de su pareja. «La mayor fortaleza de Lowry», dijo McCombs recientemente, » es su capacidad para convencer a la gente de que su visión de algo es correcta.»

La revista Forbes una vez llamó a Mays » la emisora accidental.»Más tarde, la revista Fortune lo llamó a él y a sus hijos, los ejecutivos de Clear Channel Mark y Randall, «los chicos malos de la radio».»La historia de la Fortuna relató los enemigos que la compañía hizo entre músicos, pequeños operadores de radio y miembros del Congreso.

«Acusan a Clear Channel de pisotear a la competencia, destruir la integridad artística y hacer papilla al pequeño», escribió Fortune. «En resumen, Clear Channel se ha convertido en su Exhibición A para todo lo que está mal con la desregulación de los medios.»

Si la crítica picaba, Mays y sus hijos no la mostraban. Sin pedir disculpas, continuaron construyendo la compañía.

» Mucha gente piensa que lo grande es malo», dijo Mays. «No estábamos en el negocio de la radio. No estábamos en el negocio de la publicidad exterior. Estábamos en el negocio de vender los productos de nuestros clientes porque eso es lo que suena en la caja registradora.»

Bajo el liderazgo de Mays, Clear Channel se centró en un balance conservador, manteniendo el flujo de caja libre y buscando inversiones adicionales.

» Es increíble lo que logró», dijo el juez del condado de Bexar, Nelson Wolff. «Cuando la ley cambió, fue lo suficientemente inteligente como para saltar sobre ella y construir esa compañía.»

El éxito inicial vino del diseño y la investigación. Después de una considerable excavación, Mays descubrió que la radio era una industria de costo fijo. Con una o dos excepciones, los ingresos aumentaron cada año. «Y esto fue durante un período de 30, 40 años», dijo Mays. «Así que miré esta tendencia y dije:’ Este es un modelo de negocio bastante bueno.'»

Después de adquirir KEEZ-FM en 1972, Mays y McCombs necesitaban un líder fuerte para manejarlo. McCombs sugirió al gerente general de KTSA, la estación de AM mejor valorada de la ciudad. Mays le ofreció el trabajo a Doug McCall.

«¿Por qué debería dejar la estación de radio más grande de la ciudad para la más pequeña?»Preguntó McCall.

«Porque voy a comprar más estaciones», respondió Mays.

No recuerda si esa era su intención original. O si dio una respuesta reflexiva para cambiar la mente de un ejecutivo reacio. En cualquier caso, Kathy Mays Johnson dice que su padre es un maestro de la persuasión espontánea.

» Así es como hace negocios», dijo Johnson, presidente de la Fundación de la Familia Mays. «Es un pensador inmediato. Un tomador de riesgos. Todo sucede.»

Con McCall a bordo, Mays estudió el éxito de KRLD-AM de Dallas, que en la década de 1920 se convirtió en la primera estación de radio en vender comerciales y más tarde fue la primera en emitir declaraciones electorales continuas. En 1975, él y McCombs compraron WOAI por 1,5 millones de dólares y modelaron la estación según KRLD. Como resultado, WOAI cambió de música a un formato de noticias/charlas.

Un micrófono WOAI sostiene un lugar prominente en el pasillo de la Fundación de la Familia Mays. Crédito: Scott Ball / San Antonio Report

Años más tarde, Mays reconoció que los elementos clave de la industria de la televisión, como los costos fijos y la rentabilidad constante, reflejaban de cerca los de la radio. En 1988, la compañía compró su primera estación de televisión, una filial de Fox TV network, en Mobile, Alabama. Clear Channel siguió con las compras de filiales de Fox en Jacksonville, Florida; Wichita, Kansas; Tulsa, Oklahoma; y Memphis, Tennesse; y una filial no de Fox en Tucson, Arizona.

» Podría seguir aumentando el flujo de caja cada año», dijo Mays. «Pocas industrias, si es que hay alguna, son así.»

Clear Channel se hizo público en 1984, recaudando 7,5 millones de dólares en una oferta inicial de acciones. Una segunda oferta de acciones se emitió en 1991 y más ofertas se convirtieron en una ocurrencia regular. El precio de las acciones creció de 2 2.72 por acción en 1990 a 9 95 por acción en 2000.

Con la venta de acciones y préstamos de un consorcio de bancos, Clear Channel compró estaciones en dificultades, redujo empleos y costos, aumentó la fuerza de ventas de publicidad, hizo tratos favorables con los anunciantes y obtuvo ganancias.

En los años 90, Randall Mays se convirtió en presidente y director financiero, Mark Mays en director de operaciones. Más tarde, Mark asumió el cargo de CEO, mientras que su padre seguía siendo el presidente e impresionó a sus hijos como un buen oyente.

» Los tres se reunían y hablaban de una decisión, y siempre era la mejor idea que ganaba», dijo Johnson, ex vicepresidente senior de Clear Channel. «No era ‘soy el padre’, ‘soy el director Financiero’ o ‘ estoy dirigiendo esta organización. Ahí es donde la escucha entró en juego. Bueno, ¿has pensado en esto? ¿Has pensado en eso?»Una de nuestras ventajas era que los cuatro éramos parientes, así que había una confianza subyacente.»

Nueve años después de vender Clear Channel, el CEO multimillonario jubilado va a la oficina todos los días. Visita a estudiantes de la Escuela de Negocios Mays y se reúne con un reportero ocasional. Pero sobre todo, se ocupa de los asuntos de su fundación.

» Quería realmente marcar la diferencia en San Antonio», dijo Johnson. «Así que cuando vendió su parte de Clear Channel, tomó una buena parte del dinero y lo entregó a la fundación. Toda nuestra vida, nos ha enseñado a retribuir. Está arraigado en nosotros. Es menos sobre sí mismo y más sobre otras personas. Y para mí, ese es su mayor legado.»