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La personne avait une combinaison rare de lupus et de VIH. Le lupus, en particulier le lupus érythémateux disséminé, ou LED, est une maladie dans laquelle le système immunitaire attaque les cellules et les tissus du corps.

Dans une analyse publiée le 10 mars 2014 dans le Journal of Clinical Investigation, l’équipe de recherche dirigée par Duke a détaillé comment le système immunitaire de l’individu fabriquait un type souhaité d’anticorps neutralisants considérés comme essentiels à une réponse vaccinale efficace.

« Au fil des ans, nous avons cherché et avons maintenant trouvé une personne atteinte de LED qui était également infectée chroniquement par le VIH pour déterminer si cette personne pouvait produire de larges anticorps neutralisants », a déclaré Barton F. Haynes, MD, directeur du Duke Human Vaccine Institute et auteur principal de l’étude. « Nous avons constaté que le patient fabriquait effectivement ces anticorps importants, et en déterminant comment cette réponse immunitaire s’est produite, nous avons amélioré notre compréhension du processus impliqué. »

Haynes a déclaré qu’un obstacle énorme à la création d’un vaccin efficace contre le VIH a été la difficulté à déclencher une large réponse en anticorps neutralisants. Ces anticorps surviennent chez quelques personnes infectées par le VIH, mais cela prend au moins deux ans.

En 2005, Haynes a constaté que certains anticorps neutralisants du VIH réagissaient de manière croisée avec les tissus du corps dans un processus appelé autoréactivité. Les anticorps autoréactifs sont contrôlés par les contrôles de tolérance immunitaire du corps, qui détectent les anticorps qui réagissent avec le corps et les empêchent de se produire.

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L’hypothèse de Haynes a été que ces anticorps neutralisants autoréactifs ne sont pas fabriqués de manière routinière car le système immunitaire les cible comme nuisibles et les contrôle. En substance, le virus a trouvé un mécanisme d’évasion unique des anticorps neutralisants en s’adaptant pour ressembler aux tissus du corps.

Dans une maladie auto-immune telle que le lupus, les contrôles de tolérance immunitaire sont défectueux, de sorte que les anticorps neutralisants larges doivent être produits, a raisonné l’équipe Duke.

Haynes et ses collègues, y compris l’auteur principal Mattia Bonsignori, M.D., professeur adjoint de médecine à Duke, ont identifié une personne atteinte à la fois de lupus et de VIH et ont constaté qu’après plusieurs années, la personne fabriquait les anticorps neutralisants larges souhaités.

Remarquablement, l’anticorps neutralisant large trouvé chez l’individu lupique était autoréactif et réagissait avec des molécules similaires dans le corps appelées ADN double brin, ou ADNDSD, qui sont fabriquées chez des personnes atteintes de lupus qui n’ont pas le VIH.

« La réactivité croisée de l’anticorps neutralisant large avec l’adNDD était très surprenante et soutenait l’hypothèse selon laquelle les anticorps neutralisants larges sont similaires aux auto-anticorps qui surviennent chez les patients atteints de lupus qui ne sont pas infectés par le VIH », a déclaré Bonsignori.

Les résultats ne suggèrent en aucun cas que les personnes atteintes de lupus sont immunisées contre le VIH et qu’elles devraient, comme toutes les personnes, se protéger contre le virus. Cela suggère plutôt que lorsque les personnes atteintes de lupus sont infectées par le VIH, elles peuvent éventuellement produire de larges anticorps neutralisants, bien que malheureusement trop tard pour les aider à combattre l’infection.

« Notre étude de cette personne atteinte du LED et du VIH a joué un rôle crucial dans notre compréhension de la biologie inhabituelle du contrôle remarquable par l’hôte des réponses anticorps aux larges sites neutralisants conservés de l’enveloppe du VIH », a déclaré Bonsignori. « Nous espérons que ces connaissances sur le lupus nous aideront à mettre en œuvre des stratégies de conception de vaccins expérimentaux capables de surmonter le contrôle de la tolérance de l’hôte par de larges anticorps neutralisants. »

Outre Haynes et Bonsignori, les auteurs de l’étude de Duke comprennent Kevin Wiehe, Guang Yang, Daniel M. Kozink, Florence Perrin, Abby J. Cooper, Kwan-Ki Hwang, Xi Chen, Mengfei Liu, Robert J. Parks, Joshua Eudailey, Minyue Wang, Megan Clowse, Lisa G. Criscione-Schreiber, M. Anthony Moody, Feng Gao, Garnett Kelsoe, Laurent Verkoczy, Georgia D. Tomaras, Hua-Xin Liao et David C. Montefiori. Parmi les autres auteurs figurent Sabastian K. Grimm et Margaret E. Ackerman du Dartmouth College; Rebecca Lynch, Krisha McKee et John R. Mascola du Centre de recherche sur les vaccins de l’Institut national des allergies et des maladies infectieuses; et Scott D. Boyd de l’Université de Stanford.

L’Institut National des Allergies et des Maladies infectieuses a financé l’étude (AI067854 et AI100645).