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Lisa Cunningham montait autrefois la garde des femmes condamnées. Maintenant, la femme d’origine australienne, accusée du meurtre de sa belle-fille à Goodyear, côtoie l’accusé pendant une heure par jour, elle n’est pas enfermée dans sa cellule séparée. Elle a eu le temps de repenser la nature du crime et du châtiment et qui l’administre.

« Je suis hébergé chez des gens qui ont des crimes similaires à moi. Et je vais vous dire, c’est probablement l’environnement le moins critique dans lequel j’ai même été « , a déclaré Cunningham par téléphone depuis la prison d’Estrella, brisant son silence lors d’une série d’interviews en prison.

« J’espère à Dieu que les gens d’ici auront une opportunité et que le système ne se contentera pas de les faire passer. »

 » Ce sont des gens. Les gens ne sont pas ce qu’ils ont fait « , a ajouté Cunningham.  » Ces gens sont tous condamnés à mort. Ce sont des gens abandonnés. Et personne n’écoute ou ne fait attention, et ils se battent littéralement pour leur vie. »

Sa vie aussi est en jeu.

Les procureurs du comté de Maricopa demandent la peine de mort pour Lisa Cunningham et Germayne Cunningham, 39 ans, son mari et ancien détective de la police de Phoenix. Les procureurs les ont inculpés de 10 chefs d’accusation de maltraitance d’enfants et d’un chef d’accusation de meurtre.

Cunningham, une mère de six enfants de 44 ans, pourrait devenir la première femme australienne exécutée aux États-Unis. L’Australie n’a exécuté personne depuis 1968.

Elle blâme le département de la Sécurité des enfants de l’Arizona pour la mort de Sanaa Cunningham, âgée de 7 ans, il y a deux ans, affirmant que l’agence d’État « vindicative » avait convaincu les procureurs de la cibler, elle et son mari, après que le couple eut menacé de poursuivre en justice.

« Il s’agit d’une vie qui a été écourtée et comment l’État a transformé une mort en meurtre. Et pourquoi « , a déclaré Cunningham.  » Nous nous sommes battus pendant 10 mois pour découvrir ce qui n’allait pas. Et trop de gens ont échoué, et mal diagnostiqués, et ne l’ont pas pris au sérieux. »

Elle a décrit son incarcération comme un « moment difficile » dans « un endroit difficile », et a déclaré que la lutte contre plusieurs campagnes juridiques pour effacer son nom, récupérer ses enfants et tenir les autres responsables de la mort de Sanaa a été « terrifiante » et l’a laissée « vidée. »

La police a déclaré au tribunal que les Cunninghams avaient abusé de Sanaa pendant près d’un an. Un détective des homicides a témoigné comment le couple a enfermé Sanaa dans une buanderie, l’a retenue avec des attaches en plastique ou une camisole de force de fortune, et l’a laissée seule à l’extérieur dans une couche seulement.

Le couple n’a pas non plus cherché correctement de l’aide, a déclaré la police, après que Sanaa a glissé dans un « état de zombie », dans lequel elle pouvait à peine respirer et lorsque sa température corporelle a chuté.

Les Cunninghams, qui se sont rencontrés en tant que gardiens dans le système pénitentiaire d’État, ont plaidé non coupables à toutes les accusations.

Ils ont toujours insisté sur le fait qu’ils devaient prendre des mesures drastiques pour empêcher la fille gravement perturbée de se faire du mal et de faire du mal à ses jeunes frères et sœurs.

Germayne Cunningham, qui a gardé le silence publiquement, a déposé un décès injustifié la semaine dernière à l’occasion du deuxième anniversaire de la mort. Dans ce document, il alléguait que les médecins, les hôpitaux et les psychiatres qui ont traité l’enfant profondément troublé étaient à blâmer.

La poursuite civile affirme qu’environ six semaines avant le décès, les agents du DCS case ont informé les Cunninghams que « s’ils ne mettaient pas Sanaa sous rispéridone ou un médicament similaire, le Département de la sécurité des enfants retirerait non seulement Sanaa, mais tous les enfants des Cunninghams. »

La rispéridone est un puissant anti-psychotique. Sanaa est morte deux jours après avoir coupé le médicament parce qu’ils pensaient que cela la rendait catatonique.

« La famille Cunningham a dû faire face à une tâche ardue en essayant d’élever et de gérer leur fille. Le fait que cela était au-delà de leurs meilleurs efforts, et qu’ils échouaient, aurait été évident si les superviseurs avaient exercé une surveillance même minimale sur le personnel du CDC assigné « , allègue la poursuite.

Dans un récent dépôt infructueux devant la cour d’appel, le père a renouvelé les allégations selon lesquelles Sanaa aurait halluciné, attaqué des frères et sœurs plus jeunes, entendu des voix, gratté sa peau crue, déféqué et uriné sur le sol. Elle a reçu un diagnostic de schizophrénie et de pica, ce qui l’a obligée à manger de la viande contaminée rampant avec des asticots.

En réponse, DCS a souligné qu’elle avait enquêté sur quatre allégations d’abus distinctes avant la mort de Sanaa. Les avocats de DCS ont déclaré que six semaines après la mort de Sanaa, ses parents avaient refusé de coopérer avec les services familiaux proposés. Au lieu de cela, les détectives de police ont découvert des messages texte « qui établissent la culpabilité des parents quant à la mort de l’enfant », a affirmé DCS devant le tribunal, ajoutant: « En raison de ces nouvelles informations, il était impératif » de retirer les enfants.

Lisa Cunningham a déclaré que leurs avocats préparaient un autre appel, dans l’espoir d’obtenir la libération du couple et de forcer un deuxième grand jury à repenser l’accusation de meurtre. Rien n’a été déposé devant la cour d’appel de l’Arizona.

Elle a également déclaré que le gouvernement australien avait proposé de fournir une assistance juridique. Les médias australiens n’ont pas pu confirmer l’affirmation.

Les événements à l’intérieur et au-delà de la salle d’audience l’ont ébranlée, a-t-elle déclaré.

Elle a récemment appris que quelqu’un avait vandalisé la pierre tombale de Sanaa.

 » C’était dévastateur pour nous. Je pense que cela nous a fermés pendant une semaine, juste pour savoir que quelqu’un a fait quelque chose d’aussi violent « , a-t-elle déclaré.

Depuis le 10 décembre, quelqu’un a lancé une page Facebook demandant « Justice pour Lisa. »Elle a dit qu’elle ne savait rien du site, ajoutant qu’elle trouvait déconcertant que quelqu’un publie des photos de famille. Il comportait également des liens vers les livres qu’elle a écrits sur la parentalité et l’école à la maison.

Dans une tournure bizarre, le juge qui préside l’affaire de meurtre, le juge Michael Kemp de la Cour supérieure de Maricopa, a également statué sur le divorce désordonné de Lisa Cunningham en 2013 avec Russ Anderson.

Mais ce qui l’a le plus dérangée, ce sont deux actions en justice l’année dernière, l’une pour séparer sa famille, l’autre pour refuser à ses deux enfants aînés tout contact avec la famille, car ils peuvent être des témoins.

« Ce genre de choses nous a déchirés », a déclaré Cunningham.

« Les choses que nous avons vécues dans nos vies, avoir la famille que nous avions, en perdre une et être accusé d’en être responsable nous ont vidés », a-t-elle déclaré.

« L’État se lève et présente cette théorie qui n’a rien à voir avec la raison pour laquelle nous avons perdu notre enfant », a-t-elle poursuivi.

Elle a noté qu’elle avait entendu la mère biologique de Sanaa, Sylvia Norwood, sangloter devant la preuve.

C’était « probablement la chose la plus terrifiante que j’ai jamais vécue, parce que je suis une mère et que mes enfants étaient en famille d’accueil à l’époque », a déclaré Lisa Cunningham. « Et de ne pas savoir qu’ils étaient en sécurité, de ne pas savoir qu’ils ont été pris en charge. L’avoir assise là et croire à la théorie de l’État et savoir à quel point c’est malveillant était absolument terrible pour nous deux. »

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Sean Holstege est un journaliste indépendant avec une carrière de 30 ans dans la presse écrite. Il était journaliste d’investigation à l’Arizona Republic et à l’Oakland Tribune. Il a remporté un prix Sigma Delta Chi pour ses reportages d’investigation. Il a couvert les transports, le terrorisme, la frontière, les catastrophes, la protection de l’enfance, les tribunaux et les dernières nouvelles.
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