Conway Lloyd Morgan

Le Févr. 6, 1852, C. Lloyd Morgan est né à Londres. Il a fréquenté la Royal School of Mines de Londres, le Royal College of Science et l’Université de Bristol, obtenant des doctorats en sciences et en droit. Il a enseigné pendant cinq ans au Collège diocésain de Rondesbosch, en Afrique du Sud. À son retour en Angleterre en 1884, il rejoint l’Université de Bristol en tant que professeur de géologie et de zoologie, et trois ans plus tard, il devient directeur. En 1910, il assume la chaire de psychologie et d’éthique.

L’un des problèmes majeurs soulevés par la théorie de l’évolution de Charles Darwin était celui de la psychologie animale. Il fallait une continuité basée sur les similitudes entre les différentes formes animales, y compris les similitudes entre l’homme et les animaux. À cette époque, les travailleurs traitant du comportement animal attribuaient des motivations humaines complexes et compliquées au comportement des animaux non humains qu’ils observaient, tendant à « lire » les motivations du comportement animal qui étaient dans l’esprit des travailleurs mais pas nécessairement dans l’esprit des animaux qu’ils observaient. Cela s’appelait l’interprétation anthropomorphe ou anthropopsychique du comportement animal.

Ces premiers travailleurs se sont également appuyés sur des rapports de comportement animal d’observateurs non formés et non critiques. L’imagination et la superstition ont déformé leurs récits. Cette façon négligente de collecter des informations, en s’appuyant sur des histoires au lieu d’établir des critères pour distinguer les faits de la fantaisie, a été appelée la méthode anecdotique.

C’est à ces deux infractions contre l’exactitude et l’intégrité scientifiques que Morgan s’est adressé. Quelque peu injustement, il désigna George John Romanes, un ami de Darwin, comme cible principale. Les Romains, qui ont inventé l’expression « psychologie comparée », attribuaient aux animaux autant d’intelligence que leurs actes le justifieraient. Son Intelligence animale (1882) est la première psychologie comparée jamais écrite. Morgan a réagi contre les Romains dans Animal Life and Intelligence (1890-1891), plus tard révisé et rebaptisé Animal Behavior (1900); il a estimé qu ‘ »il faut, dans une telle situation, attribuer aussi peu d’intelligence que leurs actes le justifieraient. »

Dans son ouvrage le plus connu, Introduction to Comparative Psychology (1894), Morgan a cherché à contrer les erreurs inhérentes à la méthode anecdotique, en particulier l’erreur d’interprétation anthropopsychique. Dans ce livre se trouve son célèbre canon d’interprétation: « En aucun cas, nous ne pouvons interpréter une action comme le résultat de l’exercice d’une faculté psychique supérieure, si elle peut être interprétée comme le résultat de l’exercice de celle qui se trouve plus bas dans l’échelle psychologique. » Il a tiré cette  » loi de parcimonie » du rasoir de Guillaume d’Ockham. Considéré par certains comme un outil scientifique de peu de valeur, le canon de Morgan avait une certaine validité pour compenser un biais d’interprétation. Il l’utilise comme une correction aux inexactitudes résultant des deux maux de l’interprétation anthropopsychique et de la méthode anecdotique, comme en témoignent les œuvres de Romanes.

En 1920, Morgan devient professeur émérite de psychologie à l’Université de Bristol. Il a été la première personne honorée par la Royal Society for scientific work in psychology. Dans ses conférences de Gifford, il a exposé sa philosophie de l’évolution émergente, fondant les livres Emergent Evolution (1923) et Life, Mind and Spirit (1926). L’esprit à la croisée des chemins (1929) et L’Émergence de la Nouveauté (1933) suivent.

En tant que philosophe ou évolutionniste social, Morgan s’intéressait à la relation de la science aux questions philosophiques. Il a estimé qu’il était essentiel de créer un système métaphysique dans lequel la démonstration naturaliste de l’évolution pourrait être placée. Il croyait qu’il y avait un processus continu appelé évolution, qui à intervalles irréguliers était interrompu par des discontinuités ou des points de retournement critiques. Ces points se distinguent par l’apparition brutale de « émergents. »Les émergents successifs progressent de manière évolutive comme un « schéma pyramidal. »Cette évolution est nerveuse plutôt que uniformément continue. L’émergence de la conscience, croyait-il, ne s’est pas produite par dessein ou plan, mais par hasard.

Le 6 mars 1936, Morgan meurt à Hastings, en Angleterre.