Coronavirus: Les lamas fournissent la clé de la thérapie immunitaire

 Llamas (c) Université de Reading
Légende de l’image Les lamas et les alpagas ont développé des anticorps que les scientifiques « réingénient » en laboratoire

Alors que Fifi le lama grignote de l’herbe sur un pâturage à Reading, son système immunitaire a fourni le modèle d’une percée dans le traitement du coronavirus.

Des scientifiques de l’Institut Rosalind Franklin du Royaume-Uni ont utilisé les anticorps spécialement développés de Fifi pour fabriquer une thérapie de stimulation immunitaire.

Le « cocktail d’anticorps » spécifique au Covid à base de lama qui en résulte pourrait entrer dans les essais cliniques en quelques mois.

Le développement est publié dans Nature Structural and Molecular Biology.

Il s’agit d’anticorps de lama « d’ingénierie », qui sont relativement petits et beaucoup plus simplement structurés que les anticorps de notre propre sang. Cette taille et cette structure signifient qu’ils peuvent être « redessinés » en laboratoire.

Déverrouillage du coronavirus

Le professeur James Naismith, directeur de l’Institut Rosalind Franklin – et chercheur principal – a décrit la technique comme s’apparentant à couper une clé qui s’adapte à la serrure du coronavirus.

« Avec les anticorps du lama, nous avons des clés qui ne correspondent pas tout à fait – elles entreront dans la serrure mais ne tourneront pas complètement », a-t-il déclaré.

« Nous prenons donc cette clé et utilisons la biologie moléculaire pour en polir des morceaux, jusqu’à ce que nous ayons coupé une clé qui nous convient. »

 Comment le sang de lama pourrait aider à combattre le coronavirus. 1. Goutte de sang prélevée sur le lama 2. Les chercheurs identifient des anticorps qui présentent une liaison faible au virus 3. Des anticorps faiblement liants sont conçus pour créer de nouveaux nanobodies qui se lient étroitement 4. De nouveaux nanobodies se lient au pic du virus, le bloquant 5. Le virus ne peut pas pénétrer dans les cellules humaines et est neutralisé
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Les anticorps font partie de ce que l’on appelle le système immunitaire adaptatif; ce sont des molécules qui se transforment essentiellement en réponse à un virus ou à une bactérie envahissante.

« Ensuite, si vous êtes réinfecté », a expliqué le professeur Naismith, « votre corps recherche tout avec des anticorps collés autour d’eux et les détruit. »

Ce type d’immunothérapie stimule essentiellement le système immunitaire d’une personne malade avec des anticorps qui se sont déjà adaptés au virus.

Il existe déjà des preuves que du sang riche en anticorps, prélevé sur des personnes récemment guéries du coronavirus, pourrait être utilisé comme traitement. Mais l’astuce clé avec cette thérapie par anticorps dérivé du lama est que les scientifiques peuvent produire des anticorps spécifiques au coronavirus sur commande.

La petite partie remaniée de l’anticorps de lama est également connue sous le nom de nanobody, a déclaré le professeur Naismith.

 Des chercheurs de l'Institut Rosalind Franklin
Légende de l’image Les chercheurs visent à tester leurs nanobodies fabriquées en laboratoire dans des essais sur des animaux cet été

 » En laboratoire, nous pouvons fabriquer des nanobodies qui tuent le virus vivant extrêmement bien – mieux que presque tout ce que nous avons vu « , a-t-il ajouté. « Ils sont incroyablement doués pour tuer le virus en culture. »

Les nanobodies le font en se liant – ou en se verrouillant sur – ce que l’on appelle la « protéine de pointe » à l’extérieur de la capsule virale; la désactivation de cette pointe l’empêche d’accéder aux cellules humaines.

Llama pharma

« Essentiellement, nous faisons en laboratoire ce que tous les systèmes immunitaires font dans le corps », a expliqué le professeur Naismith.

« Et nous pouvons le faire très rapidement, donc si le virus change soudainement, ou si nous obtenons un nouveau virus, nous pouvons concevoir de nouveaux nanobodies en laboratoire. »

L’équipe vise à tester sa thérapie prospective dans des essais sur des animaux cet été, en vue de commencer des essais cliniques plus tard dans l’année.

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