De rares Lézards ensevelis dans l’Ambre Préservés avec des détails étonnants

Les lézards emprisonnés dans l’ambre d’Asie du Sud-Est qui datent d’il y a 99 millions d’années constituent le plus ancien assemblage de lézards tropicaux jamais trouvé dans l’ambre, selon une nouvelle étude.

Les minuscules fossiles piégés, trouvés au Myanmar, représentent un échantillon inégalé de la diversité des espèces de lézards tropicaux du Crétacé, qui a duré de 145,5 millions d’années à environ 65,5 millions d’années. Les fossiles sont étonnamment bien conservés, ont déclaré les chercheurs, y compris des spécimens avec une peau intacte, un pigment cutané visible et des tissus mous — et dans un cas, une langue qui se lasse.

L’étude comprenait de remarquables photographies en gros plan des écailles des lézards, des griffes délicates et d’autres caractéristiques inhabituellement bien conservées. Les orteils pointus d’un individu lui ont valu le surnom de « Nosferatu », d’après le vampire du film muet aux longs doigts, a déclaré le co-auteur de l’étude, David Grimaldi, conservateur de la division de zoologie des invertébrés de l’American Museum of Natural History de New York.

Mais c’est l’abondance des spécimens et la variété des espèces qui ont vraiment impressionné Grimaldi, a-t-il déclaré. « Les lézards sont extrêmement rares dans tout gisement d’ambre », a déclaré Grimaldi à Live Science dans un e-mail. « Je ne m’attendais pas à voir autant de spécimens d’un gisement du Crétacé, et une telle diversité. »

Lézards conservés dans de l’ambre du Crétacé moyen du Myanmar. (Crédit d’image: Daza et al. Sci. Adv.2016;2 : e1501080)

Précieux et protecteur

L’ambre poli est une pierre précieuse précieuse avec une riche teinte jaune-orange, et a été collectée par les gens depuis au moins 13 000 ans, selon un article publié dans Science en 2009. Mais des millions d’années plus tôt, sous sa forme pré-fossilisée de résine d’arbre collante, la substance a joué un rôle plus sinistre dans le paysage crétacé. Il a piégé des insectes malheureux – parfois dans des positions compromettantes — et d’autres créatures vivantes dans ses profondeurs.

Au fur et à mesure que la résine durcissait au fil du temps pour former de l’ambre, les minuscules cadavres emprisonnés à l’intérieur ont été préservés dans des détails magnifiques, souvent à côté de traces environnementales pouvant informer les paléontologues sur les anciens écosystèmes que les animaux habitaient.

Dans l’ambre, « une superbe conservation permet une bien meilleure interprétation des restes que ce ne serait possible pour les spécimens dans les roches », a déclaré Grimaldi.

Même avec certains spécimens dans lesquels des parties du corps ne sont pas préservées, l’ambre contient toujours des empreintes de l’animal qui peuvent être imagées, a déclaré Ed Stanley, co-auteur de l’étude, chercheur postdoctoral au Musée d’histoire naturelle de Floride. En utilisant la tomographie par rayons X (CT), les scientifiques ont pu capturer ces régions, qui étaient moins denses que l’ambre environnant, en les utilisant pour créer des moules permettant de reconstruire les formes originales sous forme de modèles 3D.

Un salon de lézards

Juan D. Daza, l’auteur principal de l’étude et professeur de biologie à la Sam Houston State University au Texas, a déclaré à Live Science dans un e—mail que la longueur du corps des lézards — moins leur queue – allait de 0,4 pouce (11 millimètres) à environ 1,6 pouce (40 mm). Un spécimen partiel pouvait avoir une longueur d’au moins 2,4 pouces (60 mm).

Stanley a déclaré à Live Science qu’il était étonné de voir à quel point certains lézards ressemblaient étroitement à leurs parents modernes. « Si vous me montriez les tomodensitogrammes que nous avons effectués, je dirais que c’était une espèce de gecko moderne », a-t-il déclaré. « Sauf que lorsque vous commencez à regarder de plus près, vous avez trouvé quelques personnages qu’aucun gecko n’a aujourd’hui. »

L’un des lézards préservés en particulier était « très intéressant », a déclaré Daza. Le plus petit des spécimens, probablement nouvellement éclos, a été décrit dans l’article comme un « caméléon à tige », une forme ancestrale précoce de la lignée des caméléons. La petite créature manquait de spécialisations de caméléons modernes, comme des chiffres joints et des corps compressés, a déclaré Daza. Mais il avait une queue recourbée et des caractéristiques du crâne qui suggéraient qu’il se nourrissait peut-être comme des caméléons modernes, utilisant sa langue pour capturer des proies, a-t-il déclaré.

Micrographie de l’échantillon Bu267, montrant la tête et la langue saillante (la goutte grisâtre près du haut du cadre). (Crédit d’image: Daza et al. Sci. Adv.2016; 2: e1501080)

Tous dans la famille

Alors que se faire piéger dans la résine ne s’est pas si bien passé pour le petit ancêtre caméléon, le destin du lézard a été un coup de chance incroyable pour les scientifiques qui l’ont scruté près de 100 millions d’années plus tard.

« Le petit spécimen n’aurait jamais été reconnaissable comme un parent très primitif et proche des caméléons vivants s’il était conservé dans la roche. Des caractères minuscules mais diagnostiques n’auraient tout simplement pas été préservés « , a déclaré Grimaldi à Live Science. « Ce spécimen est scientifiquement la découverte la plus importante, car il multiplie environ cinq fois l’âge géologique des caméléons », a-t-il déclaré.

En fait, a ajouté Stanley, la préservation supérieure de tous les fossiles a des implications profondes pour la compréhension de l’arbre de vie pour les squamates, le groupe qui contient des lézards et des serpents.

« Parce que ces spécimens sont si vieux, et que nous pouvons les placer avec une telle certitude relative, cela constitue un très bon point d’étalonnage lorsque nous essayons de dater l’ensemble du rayonnement des squamates », a déclaré Stanley. « Et c’est plutôt cool, car cela nous parle des conditions dans le monde lorsque certaines espèces rayonnaient, et pourrait aider à prédire ce qui pourrait provoquer des divergences à l’avenir. »

Les résultats ont été publiés en ligne aujourd’hui (4 mars) dans la revue Science Advances.

Suivez Mindy Weisberger sur Twitter et Google+. Suivez-nous @livescience, Facebook & Google+. Article original sur la science vivante.

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