Lucy Terry Prince: Pionnière et poète noire

par Linda Hecker
Le Vermont a toujours été à juste titre fier de ses femmes pionnières. Ils ont fait face au défi solitaire de la robustesse, souvent effrayante. Tout en portant des enfants et en subvenant à leurs familles les nécessités quotidiennes et les petits conforts de la vie frontalière. Nous avons beaucoup d’histoires de leur courage, de leur force et de leur imagination, mais l’une des moins connues et des plus remarquables de ces femmes était Lucy Terry Prince, une femme noire qui, pour autant que nous puissions déterminer, fut la première poétesse noire publiée en Amérique.

Lucy Terry est née en Afrique ‘ de sang pur africain. »À un âge précoce, elle a été volée à sa famille et amenée aux États-Unis, d’abord à Rhode Island, mais finalement à Deerfield, dans le Massachusetts, où elle était domestique d’Ebenezer Wells. Les registres de l’Église de Deerfield notent que le 15 juin 1735, à l’âge de cinq ans, « Lucy, une servante (sic) d’Ebenezer Wells a été baptisée sur le compte. »C’était au plus fort du « Grand Réveil » de Jonathan Edward qui a balayé la vallée du fleuve Connecticut. En 1744, Lucy a été admise à la communion de l’Église. Lorsque nous essayons d’imaginer la relation de Lucy avec la communauté blanche et son statut social, nous sommes laissés deviner. Nous pouvons voir que les Nègres des premiers jours de la Nouvelle-Angleterre étaient admis à l’église par baptême et communion, et qu’ils tenaient parfois des comptes personnels dans les magasins locaux, détenaient des terres et servaient dans les guerres. Pourtant, ils ont été transmis aux héritiers de leurs maîtres comme propriété avec les vaches et autres animaux d’élevage.

On peut cependant imaginer que Lucy était tenue en estime par ses voisins de Deerfield. Elle était la poétesse et historienne du village. En 1746, Lucy a été témoin du terrible massacre indien, connu sous le nom de Combat des Bars. Ce fut l’un des nombreux événements tragiques similaires de l’histoire de Deerfield en tant qu’avant-poste frontalier. Lucy n’avait que seize ans à l’époque, mais elle a écrit deux versions poétiques de la bataille, « Le récit contemporain le plus complet de cette tragédie sanglante qui a été conservé. En 1756, Lucy épousa Abijah Prince, un ancien serviteur du révérend Benjamin Doolittle de Northfield, dans le Massachusetts. À la mort de Doolittle, il libéra Bijah et lui donna des terres dans une partie de Northfield qui est maintenant Vernon, au Vermont. Lucy et Bijah se sont mariées à Deerfield, cependant, et nous avons ici la première indication de la perspicacité de Lucy et du sens de l’indépendance. Selon la loi, Lucy et ses enfants auraient dû rester esclaves, car la progéniture des esclaves suivait dans l’état de la mère. Personne ne semble savoir exactement comment elle l’a géré, mais ni Lucy ni ses neuf enfants n’ont plus jamais été esclaves.

Après le mariage de Lucy et Bijah, ils vivaient dans une petite maison près de ce qui est maintenant l’Académie Deerfield. Il est devenu connu à leur époque sous le nom de ruisseau de Bijah, et Lucy s’appelait Luce (sic) Bijah. Ici, sa réputation de conteuse et de poète a grandi. Selon l’histoire de Deerfield, elle était populaire auprès des jeunes, qui se réunissaient autour de sa cuisine la nuit pour entendre ses histoires et ses poèmes originaux. « Lucy était un personnage remarquable, et sa maison était un lieu de villégiature idéal pour les jeunes, attirés par son esprit et sa sagesse, souvent montrés dans ses rimes et ses histoires. » Bijah ne s’est jamais contentée de rester longtemps au même endroit. Il semble avoir eu faim de terre. L’une de ses premières grandes parcelles était une propriété de 100 acres à Guilford, dans le Vermont, qui lui a été concédée par le colonel David Field de Deerfield. Il s’installe à Guilford avec sa famille en 1764, mais ne reste pas longtemps. Les Princes retournèrent à Deerfield pendant un certain temps, et finalement à Sunderland, dans le Vermont, près de Bennington. Il était l’un des premiers bénéficiaires de Sunderland, et le seul à y habiter. Malheureusement, la revendication de Bijah sur ses terres a été contestée par le colonel Eli Bronson. Cela a conduit à un conflit juridique houleux qui s’est rendu jusqu’à la Cour suprême des États-Unis nouvellement formée. Le colonel Bronson engagea deux des avocats les plus éminents du Vermont, le général Stephen Bradley et Royal Tyler (plus tard juge en chef du Vermont). Les Princes ont engagé Isaac Tichenor pour dessiner les plaidoiries, mais c’est Lucy elle-même qui a plaidé l’affaire devant le tribunal! Elle a non seulement gagné, mais Samuel Chase, le juge président, a été tellement impressionné par sa logique et sa passion qu’il a affirmé que « Lucy avait fait un meilleur argument qu’il n’avait jamais entendu d’un avocat du Vermont. »

Lucy ne se contentait pas encore de se reposer sur ses lauriers. Elle a décidé que son fils aîné devrait avoir une éducation aussi fine que possible à cette époque. Non découragée par le manque d’étudiants noirs dans les universités, elle postule pour un poste au Williams College pour son fils. Il a été carrément rejeté  » à cause de la race. »Cela n’a pas beaucoup découragé Lucy. Elle a fait le long voyage à Williams, dans le Massachusetts, et a plaidé pendant trois heures devant le conseil d’administration du Collège,  » citant texte après texte des Écritures », des précédents juridiques et d’autres sources. Apparemment, c’était une bataille perdue par Lucy. Les dossiers du Williams College montrent qu’il n’a jamais été admis.

Vers 1780, les princes retournèrent dans leur propriété de Guilford. Bijah a de nouveau eu des ennuis avec sa terre. Ses voisins au nord, les Noyes, pour des raisons indéterminées. il a brûlé ses clôtures et ses hayricks. Le harcèlement continua sans relâche jusqu’à ce que les princes soient obligés d’intenter une action en justice. Ils ont fait appel au plus haut tribunal d’État de l’époque (1785), le Conseil du gouverneur. Lucy a de nouveau dirigé l’affaire. Les princes ont été jugés « très blessés ». Le gouverneur recommanda aux Selectmen de Guilford de ‘prendre des mesures efficaces pour protéger ladite Abija, Lucy et sa famille.’

Bijah est décédé à Guilford en 1794. Lucy est retournée à Sunderland pour vivre près de certains de ses enfants, mais elle est venue visiter la tombe de Bijah à cheval chaque année, un voyage de quatre-vingt-dix kilomètres qu’elle a fait dans les années quatre-vingt-dix. Les Princes ont eu le dernier mot avec leurs voisins désagréables de Guilford, les Noyes, aussi. Peu de temps après la mort de Bijah, une jeune femme de la famille Noyes passait devant sa tombe à cheval, juste au crépuscule. Elle atteignit une colline escarpée à la tombée de la nuit, et lorsqu’elle s’approcha de la tombe de Bijah, une apparition effrayante apparut, si proche et si surprenante que le cheval et le cavalier furent extrêmement effrayés. »La jeune femme s’accrocha en désespoir de cause tandis que le cheval tonnait sur la route qui passait devant la tombe et se dirigeait vers la ferme de Noyes. L’apparition a été déclarée être le fantôme de Bijah, mais le lecteur doit déterminer s’il en était ainsi, ou s’il s’agissait d’un grand hibou ou d’un cerf de départ déformé par une conscience troublée.

Lucy a probablement vécu jusqu’à l’âge de 110 ans. Sheldon a commenté dans son Histoire de Deerfield, « Dans les vies contrôlées d’Abijah Prince et de Lucy Terry se trouve une romance réaliste allant au-delà des vols les plus fous de la fiction. »Lucy était vive et têtue jusqu’au bout, bien qu’il y ait une histoire, probablement apocryphe à en juger par son personnage, selon laquelle lorsqu’elle est retournée à Deerfield, une femme âgée, pour rendre visite à son ancien maître, elle a refusé de souper à la table du dîner de la famille, en disant: « Non, non, Madame, je connais ma place. »Comme le montre ce récit, Lucy n’a jamais connu sa place; au lieu de cela, elle l’a faite.