Un regard sur Lowry Mays: Preneur de risques, Diffuseur, Milliardaire, Philanthrope

Lowry Mays ne savait rien du secteur de la radio lorsqu’il a acheté sa première station de radio en 1972. Il n’avait aucune expérience de la télévision lorsqu’il a acheté sa première chaîne de télévision en 1988. Il ne connaissait pas grand-chose à la publicité extérieure ou au divertissement en direct lorsqu’il a ajouté ces entreprises à son portefeuille.

Mays, cependant, a reconnu une bonne opportunité lorsqu’il en a vu une. Avec un prêt de la Frost Bank, lui et le concessionnaire automobile Red McCombs ont acheté KEEZ-FM de San Antonio pour 125 000 $. Ils ont acheté deux stations de radio à Tulsa, en Oklahoma, ont acquis WOAI-AM en 1975 et ont commencé la formation d’un empire médiatique international connu sous le nom de Clear Channel Communications.

En 2008, Mays et McCombs ont vendu Clear Channel dans une transaction d’une valeur d’environ 25 milliards de dollars. À l’époque, Mays possédait environ 5% de la société. Mais la vente a rapporté une énorme manne – il ne révélera pas combien – pour un homme qui est entré dans le secteur de la radio en tant que néophyte.

 » J’ai appris assez rapidement « , a déclaré Mays, qui a versé une somme considérable provenant de la vente de Clear Channel à la Fondation de la famille Mays.

Apprendre à la volée a aidé Mays à bâtir une entreprise qui dominait une industrie. Une compréhension astucieuse des modèles d’affaires et du calendrier lui a permis d’amasser une fortune. De cette fortune, Mays est devenu l’un des principaux philanthropes de San Antonio. Lui et la Fondation de la famille Mays ont fait don de plus de 50 millions de dollars à l’école de commerce de l’Université Texas A & M qui porte son nom, tout comme le centre d’événements de 10 000 pieds carrés du musée Witte. La fondation a récemment donné 25 millions de dollars au Centre de cancérologie UT Health San Antonio, qui sera renommé en l’honneur de la famille, et fait un don d’environ 15 millions de dollars par an à d’autres organisations à but non lucratif.

Pendant ce temps, la société créée par Mays, maintenant connue sous le nom d’iHeartMedia, est au bord de l’insolvabilité. iHeartMedia a accumulé une dette paralysante à la suite d’un rachat par effet de levier en 2008 qui a privé la société et négocie avec ses prêteurs et ses détenteurs d’obligations une restructuration de sa dette. Mays reste un petit investisseur dans l’entreprise et optimiste quant à son leadership malgré la menace de faillite.

« iHeart Media dispose d’une excellente équipe de direction et d’un groupe d’investisseurs », a déclaré Mays. « Nous continuons à soutenir leurs efforts dans toutes les restructurations. »

À son apogée, Clear Channel possédait plus de 1 200 stations de radio aux États-Unis; aujourd’hui, iHeartMedia en possède 858. Le nom de Clear Channel se perpétue sous la forme de la filiale d’affichage d’iHeartMedia, Clear Channel Outdoor.

Alors que Mays construisait son entreprise, Clear Channel changea le paysage radiophonique aux États-Unis. La société a acquis des centaines de stations de radio à la fin des années 1990 et au début des années 2000, dont beaucoup avec des formats de radio parlée. Avant sa vente, Clear Channel possédait ou programmait la plupart des stations AM de 50 000 watts aux États-Unis, qui diffusaient les émissions syndiquées de Rush Limbaugh, Sean Hannity et d’autres animateurs conservateurs.

Depuis son bureau du quatrième étage près d’Alamo Heights, Mays réfléchit à un voyage improbable – de roughneck adolescent de plate-forme pétrolière à homme d’affaires milliardaire. L’expansion de Clear Channel dans la télévision, la publicité extérieure et le divertissement en direct dans les pays du monde entier a généré environ 7 milliards de dollars de revenus annuels au début et au milieu des années 2000.

« Lowry est l’histoire américaine classique de l’expertise, de la détermination et d’une idée et de sa volonté de réussir », a déclaré l’ancien maire et président des États-Unis. Le secrétaire au logement Henry Cisneros, qui a siégé avec Mays au Conseil des régents du Texas A &M dans les années 1980.

Cisneros se souvient de l’époque où Mays était banquier d’affaires et achetait sa première station de radio. Mays se souvient du début incertain, de l’ignorance qui a précédé chaque entreprise.

 » Toutes les affaires dans lesquelles nous nous sommes lancés, y compris la première, je n’en savais rien », a déclaré Mays, membre du National Radio Hall of Fame.

Crédit Lowry Mays: Rapport Scott Ball / San Antonio

Après avoir étudié les tendances commerciales de la radio et de la télévision pendant une décennie, Mays se sentait certain que lui et McCombs pourraient réaliser des bénéfices substantiels. Mais prévoyait-il un empire de plusieurs milliards de dollars?

 » Je n’en avais aucune idée « , dit-il.

Mays n’a pas connu une enfance à la cuillère d’argent. En 1947, son père, Lester Mays, meurt dans un accident de voiture. Laissé avec une mère veuve et une sœur aînée, Lowry, 12 ans, est devenu l’homme de la maison.

Au cours des 15 années suivantes, il a travaillé sur des plates-formes pétrolières, a obtenu un diplôme d’ingénieur pétrolier du Texas A & M, a servi dans l’Armée de l’air, a obtenu un MBA de Harvard et a rejoint une société de banque d’investissement à San Antonio.

En 1972, Mays a accepté de cosigner un prêt pour un ami qui voulait acheter une station de radio. L’ami se retira, laissant Mays avec la station. Ne sachant pas quoi faire, il a appelé un ami concessionnaire automobile, McCombs, qui en savait autant sur le secteur de la radio que Mays.

Et ainsi commença l’ascension de Mays de banquier d’investissement à diffuseur accidentel en magnat des médias milliardaire.

« Nous avons construit la plus grande société de radio au monde, la plus grande société de publicité extérieure au monde, le plus grand vendeur de spectacles en direct au monde », a déclaré Mays, 82 ans.  » Nous étions dans 65 pays différents. C’était une très grande entreprise – 20 000 employés. Je n’avais aucune idée que nous allions entrer dans le secteur de la publicité extérieure ou du divertissement. »

À mesure que Clear Channel grandissait, les défis se multipliaient. Au début des années 1990, par exemple, les règles de la Federal Communications Commission interdisaient aux entreprises de posséder plus de deux stations de radio par marché.

Ne voulant pas accepter ces restrictions, Mays fait pression sur le Congrès pour qu’il modifie la législation. En 1996, il a prévalu et la Loi sur les télécommunications est devenue loi. En conséquence, la FCC a déréglementé la propriété des médias, ouvrant la voie à la croissance explosive de Clear Channel.

« C’était un gros problème – changer les règles de propriété des médias à cette époque », a déclaré Mays.

Alors que Clear Channel étend sa portée et sa puissance, il attire à la fois l’attention et les critiques. L’un d’eux, Alec Foege, a écrit un livre de 2009 intitulé Right of the Dial, qui critiquait l’entreprise sur de nombreux fronts. Dans le livre, Foege a affirmé que Clear Channel aliénait des légions d’auditeurs de radio avec une programmation fade, produisait des concerts hors de prix et mal gérés, intimidait les artistes pour qu’ils jouent dans des lieux contrôlés par Clear Channel, transformait la radio parlée en « un festival de cris ineptes » et « jonchait » les États-Unis avec ses panneaux d’affichage.

Neuf ans plus tard, Foege maintient ses conclusions précédentes. Mais il note également l’impact positif de l’entreprise et le respect qu’il a pour Mays. « Clear Channel a apporté beaucoup de professionnalisme à l’industrie et, en fait, a sauvé de nombreuses stations de radio », a déclaré Foege. « Je ne pense pas avoir eu d’aversion idéologique pour une programmation de qualité. Ce n’était pas son objectif. I J’ai beaucoup d’admiration pour lui et pour ce qu’il a pu construire. »

Près de dix ans après que Mays a vendu l’entreprise, les critiques demeurent. Paul Begala, un stratège démocrate qui a conseillé le président Clinton et contribue à des commentaires sur CNN, offre une vision mordante et partisane de l’impact de Clear Channel.

« La consolidation de la radio parlée dans les années 1980 et 90 a vraiment militarisé l’ignorance », a déclaré Begala. « Des démagogues comme Rush Limbaugh encourageaient leurs auditeurs à être des « idiots » – répétant la ligne de droite et évitant les informations indépendantes. »

Dans son livre, Foege a noté que Mays a apporté des contributions de campagne à de nombreux démocrates, y compris Cisneros, le gouverneur du Texas Mark White et le Sens américain. Lloyd Bentsen du Texas et John Glenn de l’Ohio.

Foege a également observé dans son livre, « Lowry Mays n’était pas si fortement associé au Parti républicain que lorsque son propre nom est apparu comme candidat possible au poste de gouverneur du Texas, il était sur le ticket démocrate en opposition à Bush. »

McCombs comprend les dons personnels et politiques de son partenaire. « La plus grande force de Lowry, a récemment déclaré McCombs, est sa capacité à convaincre les gens que son point de vue sur quelque chose est juste. »

Le magazine Forbes appelait autrefois Mays « le diffuseur accidentel. »Plus tard, le magazine Fortune l’a appelé, lui et ses fils, les dirigeants de Clear Channel, Mark et Randall, « les mauvais garçons de la radio. »L’histoire de la fortune racontait les ennemis que la compagnie s’était faits parmi les musiciens, les petits opérateurs radio et les membres du Congrès.

« Ils accusent Clear Channel de piétiner la compétition, de détruire l’intégrité artistique et de faire de la bouillie avec le petit gars », a écrit Fortune. « En bref, Clear Channel est devenu leur exposition A pour tout ce qui ne va pas avec la déréglementation des médias. »

Si la critique piquait, Mays et ses fils ne la montraient pas. Sans excuses, ils ont continué à construire l’entreprise.

« Beaucoup de gens pensent que grand est mauvais », a déclaré Mays. « Nous n’étions pas dans le secteur de la radio. Nous n’étions pas dans le secteur de la publicité extérieure. Nous étions dans le métier de vendre les produits de nos clients parce que c’est ce qui sonne la caisse enregistreuse. »

Sous la direction de Mays, Clear Channel s’est concentrée sur un bilan conservateur, le maintien des flux de trésorerie disponibles et la poursuite d’investissements supplémentaires.

 » C’est incroyable ce qu’il a accompli « , a déclaré Nelson Wolff, juge du comté de Bexar. « Quand la loi a changé, il a été assez intelligent pour sauter dessus et construire cette entreprise. »

Les premiers succès sont venus de la conception et de la recherche. Après des fouilles considérables, Mays a découvert que la radio était une industrie à coûts fixes. À une ou deux exceptions près, les revenus ont augmenté chaque année. « Et c’était sur une période de 30, 40 ans », a déclaré Mays. « J’ai donc regardé cette tendance et j’ai dit: « C’est un très bon modèle d’affaires. »

Après l’acquisition de KEEZ-FM en 1972, Mays et McCombs avaient besoin d’un leader solide pour le gérer. McCombs a suggéré le directeur général de KTSA, la station AM la mieux notée de la ville. Mays a offert le poste à Doug McCall.

« Pourquoi devrais-je laisser la plus grande station de radio de la ville pour la plus petite? » Demanda McCall.

« Parce que je vais acheter plus de stations », répondit Mays.

Il ne se souvient pas si c’était son intention initiale. Ou s’il a livré une réponse réflexive pour faire changer d’avis un exécutif réticent. Quoi qu’il en soit, Kathy Mays Johnson dit que son père est un maître de la persuasion spontanée.

« C’est comme ça qu’il fait des affaires », a déclaré Johnson, président de la Fondation de la famille Mays. « C’est un penseur sur place. Un preneur de risques. Tout se passe en quelque sorte. »

Avec McCall à bord, Mays a étudié le succès de KRLD-AM de Dallas, qui, dans les années 1920, est devenue la première station de radio à vendre des publicités et, plus tard, la première à diffuser des déclarations électorales continues. En 1975, lui et McCombs ont acheté WOAI pour 1,5 million de dollars et ont modelé la station d’après KRLD. En conséquence, WOAI est passé de la musique à un format news / talk.

Un microphone WOAI occupe une place de choix dans le couloir de la Fondation de la famille Mays. Crédit: Rapport Scott Ball / San Antonio

Des années plus tard, Mays a reconnu que les éléments clés de l’industrie de la télévision – tels que les coûts fixes et la rentabilité constante – reflétaient étroitement ceux de la radio. En 1988, la société a acheté sa première station de télévision – une filiale du réseau de télévision Fox – à Mobile, en Alabama. Clear Channel a ensuite acheté des filiales de Fox à Jacksonville, en Floride; Wichita, au Kansas; Tulsa, en Oklahoma; et Memphis, au Tennesse; et une filiale non-Fox à Tucson, en Arizona.

« Vous pourriez continuer à augmenter les flux de trésorerie chaque année », a déclaré Mays. « Peu d’industries, voire aucune, sont comme ça. »

Clear Channel est entrée en bourse en 1984, levant 7,5 millions de dollars lors d’un premier placement d’actions. Une deuxième offre d’actions a été émise en 1991 et d’autres offres sont devenues régulières. Le cours de l’action est passé de 2,72 a l’action en 1990 à 95 a l’action en 2000.

Avec la vente d’actions et de prêts d’un consortium de banques, Clear Channel a acheté des stations en difficulté, supprimé des emplois et des coûts, augmenté la force de vente publicitaire, conclu des accords favorables avec les annonceurs et réalisé des bénéfices.

Dans les années 90, Randall Mays est devenu président et chef de la direction financière, Mark Mays le chef de l’exploitation. Plus tard, Mark a pris la direction générale tandis que son père est resté le président et a impressionné ses fils en tant qu’auditeur fin.

« Les trois se réunissaient et parlaient d’une décision, et c’était toujours la meilleure idée qui gagnait », a déclaré Johnson, ancien vice-président principal de Clear Channel.  » Ce n’était pas  » Je suis le père  » ou  » je suis le directeur financier  » ou  » Je dirige cette organisation. » C’est là que l’écoute est entrée en jeu. « Eh bien, avez-vous pensé à cela? Y avez-vous pensé? »L’un de nos avantages était que nous étions tous les quatre liés, il y avait donc cette confiance sous-jacente. »

Neuf ans après avoir vendu Clear Channel, le PDG milliardaire à la retraite se rend au bureau tous les jours. Il visite des étudiants de la Mays Business School et rencontre un journaliste occasionnel. Mais surtout, il s’occupe des affaires de sa fondation.

« Il voulait vraiment faire une différence à San Antonio », a déclaré Johnson. « Alors, quand il a vendu sa part de Clear Channel, il a pris beaucoup d’argent et l’a remis à la fondation. Toute notre vie, il nous a appris à redonner. C’est ancré en nous. Il est moins sur lui-même et plus sur les autres. Et pour moi, c’est son plus grand héritage. »