Lucy Terry Prince: Black Pioneer and Poet

di Linda Hecker
Il Vermont è sempre stato giustamente orgoglioso delle sue donne pioniere. Hanno affrontato la sfida solitaria di robusto, spesso spaventoso. I bambini e provvedere alle loro famiglie le necessità quotidiane e le piccole comodità della vita di frontiera. Abbiamo molte storie del loro coraggio, forza, e l ” immaginazione, ma uno dei meno noti e più notevole di queste donne era Lucy Terry Prince, una donna di colore che, per quanto possiamo determinare, è stato il primo poeta nero pubblicato in America.

Lucy Terry è nata in Africa ‘ di puro sangue africano.’In tenera età fu rubata alla sua famiglia e portata negli Stati Uniti, prima nel Rhode Island, ma alla fine a Deerfield, Massachusetts, dove fu serva di Ebenezer Wells. I registri della Chiesa di Deerfield notano che il 15 giugno 1735, all’età di cinque anni, ‘Lucy, una serva (sic) di Ebenezer Wells fu battezzata per questo motivo.’Questo è stato al culmine del ‘Grande risveglio’ di Jonathan Edward che ha spazzato la valle del fiume Connecticut. Nel 1744 Lucia fu ammessa alla comunione della Chiesa. Quando proviamo a immaginare la relazione di Lucy con la comunità bianca e il suo status sociale, siamo lasciati indovinare. Possiamo vedere che i negri nei primi giorni del New England erano ammessi alla chiesa con il battesimo e la comunione, e che a volte tenevano conti personali presso i negozi locali, possedevano terreni e servivano nelle guerre. Eppure furono passati agli eredi dei loro padroni come proprietà insieme a mucche e altri animali.

Possiamo immaginare che Lucy fosse tenuta in stima dai suoi vicini a Deerfield, tuttavia. Era la poetessa e storica del villaggio. Nel 1746 Lucy assistette al terribile massacro indiano, noto come the Bars Fight. Questo fu uno dei tanti tragici eventi simili nella storia di Deerfield come avamposto di frontiera. Lucy aveva solo sedici anni al momento, ma ha scritto due versioni poetiche della battaglia, ‘Il più completo resoconto contemporaneo di quella sanguinosa tragedia che è stato conservato. Nel 1756 Lucy sposò Abijah Prince, un ex servitore del reverendo Benjamin Doolittle della vicina Northfield, Massachusetts. Quando Doolittle morì liberò Bijah e gli diede un po ‘ di terra in una parte di Northfield che ora è Vernon, Vermont. Lucy e Bijah si sono sposati a Deerfield, però, e qui abbiamo la prima indicazione di scaltrezza di Lucy e il senso di indipendenza. Per legge Lucy ei suoi figli avrebbero dovuto rimanere schiavi, dal momento che la progenie degli schiavi seguiva la condizione della madre. Nessuno sembra sapere esattamente come ha gestito, ma né Lucy né i suoi nove figli sono mai stati schiavi di nuovo.

Dopo che Lucy e Bijah si sposarono vissero in una piccola casa vicino a quella che oggi è la Deerfield Academy. Divenne noto durante il loro tempo come Ruscello di Bijah, e Lucy era chiamata Luce (sic) Bijah. Qui crebbe la sua reputazione di narratore e poeta. Secondo la storia di Deerfield era popolare tra i giovani, che si riunivano intorno alla sua cucina di notte per ascoltare le sue storie e poesie originali. “Lucy era un personaggio noto, e la sua casa era un ottimo luogo di villeggiatura per i giovani, attratti là dal suo ingegno e saggezza, spesso mostrato nella sua rima e storie.’Bijah non si accontentò mai di rimanere in un posto a lungo. Sembra che avesse fame di terra. Uno dei suoi primi grandi pacchi fu una fattoria di 100 acri a Guilford, Vermont, che gli fu concessa dal colonnello David Field di Deerfield. Si trasferì a Guilford con la sua famiglia nel 1764, ma non rimase a lungo. I Principi si trasferirono di nuovo a Deerfield per un po’, e infine a Sunderland, Vermont, vicino a Bennington. Era uno dei concessionari originali di Sunderland, e l’unico ad effettivamente homestead lì. Sfortunatamente, la pretesa di Bijah sulla sua terra fu contestata dal colonnello Eli Bronson. Ciò ha portato ad una disputa legale riscaldata che è andato fino alla Corte Suprema degli Stati Uniti di recente formazione. Il colonnello Bronson assunse due dei più importanti avvocati del Vermont, il generale Stephen Bradley e Royal Tyler (in seguito giudice capo del Vermont). I Principi assunsero Isaac Tichenor per disegnare le memorie, ma fu Lucy stessa a sostenere il caso in tribunale! Lei non solo ha vinto, ma Samuel Chase, il giudice che presiede, era così impressionato dalla sua logica e passione che ha sostenuto ‘Lucy ha fatto un argomento migliore di quanto avesse mai sentito da un avvocato nel Vermont.’

Lucy non si accontentava ancora di riposare sugli allori. Decise che il suo figlio maggiore avrebbe dovuto avere un’istruzione eccellente come si poteva avere in quei giorni. Imperterrita dalla mancanza di studenti neri nelle università, ha fatto domanda per una posizione al Williams College per suo figlio. E ‘ stato respinto senza mezzi termini ‘a causa della razza. Questo non scoraggiò molto Lucy. Ha fatto il lungo viaggio Williams, Massachusetts, e ha sostenuto per tre ore prima del Consiglio di Fondazione del College, ‘citando testo dopo testo delle Scritture,’ precedente legale e altre fonti. A quanto pare questa e ‘ stata una battaglia persa da Lucy. I registri del Williams College mostrano che non e ‘ mai stato ammesso.

Intorno al 1780 i Principi tornarono nella loro fattoria a Guilford. Bijah si trovò di nuovo nei guai con la sua terra. I suoi vicini a nord, i Noyes, per ragioni indeterminate. ha bruciato i suoi recinti e hayricks. Le molestie continuarono senza sosta fino a quando i Principi furono costretti a intraprendere azioni legali. Hanno fatto appello al più alto tribunale di stato del tempo (1785), il Consiglio del Governatore. Lucy guidò di nuovo il caso. I Principi furono giudicati “molto feriti”. Il Governatore raccomandò ai Selectmen di Guilford di ‘ prendere alcune misure efficaci per proteggere il detto Abia, Lucy, e la famiglia.’

Bijah morì a Guilford nel 1794. Lucy si trasferì di nuovo a Sunderland per vivere vicino ad alcuni dei suoi figli, ma è venuto a visitare la tomba di Bijah a cavallo ogni anno, un viaggio di novanta miglia che ha fatto bene nei suoi novanta. I Principi ebbero l’ultima parola con i loro sgradevoli vicini di Guilford, anche i Noyes. Non molto tempo dopo la morte di Bijah una giovane donna della famiglia Noyes stava passando dalla sua tomba a cavallo, proprio al tramonto. Raggiunse una ripida collina al calar della notte, e quando si avvicinò alla tomba di Bijah ‘apparve un’apparizione spaventosa, così vicina e sorprendente che sia il cavallo che il cavaliere erano tremendamente spaventati.”La giovane donna si aggrappò disperata mentre il cavallo tuonava lungo la strada oltre la tomba e fino alla fattoria di Noyes. L’apparizione è stato dichiarato di essere il fantasma di Bijah, ma se non è stato così, o qualche grande gufo o cervo iniziato distorto da una coscienza turbata, è lasciato per il lettore a determinare.

Lucy probabilmente visse fino a 110 anni. Sheldon ha commentato nella sua Storia di Deerfield, ‘Nelle vite controllate di Abijah Prince e Lucy Terry si trova una storia d” amore realistico che va al di là dei voli più selvaggi di finzione. Lucy era vivace e testarda fino all’ultimo, anche se c’è una storia, probabilmente apocrifa a giudicare dal suo personaggio, che quando tornò a Deerfield, una donna anziana, per visitare il suo ex padrone, si rifiutò di prendere la cena a tavola della famiglia, dicendo: ‘No, no Missy, conosco il mio posto.”Come mostra questo racconto, Lucy non ha mai conosciuto il suo posto; invece, ce l’ha fatta.