Lucy Terry Prince: Black Pioneer and Poet

door Linda Hecker
Vermont is altijd terecht trots geweest op haar pioniersvrouwen. Ze stonden voor de eenzame uitdaging van ruig, vaak beangstigend. De Commissie is van mening dat de huidige situatie, terwijl het baren van kinderen en het voorzien van hun gezinnen de dagelijkse behoeften en kleine gemakken van het grensleven. We hebben veel verhalen over hun moed, kracht en verbeelding, maar een van de minst bekende en meest opmerkelijke van deze vrouwen was Lucy Terry Prince, een zwarte vrouw die, voor zover we kunnen bepalen, was de eerste gepubliceerde zwarte dichter in Amerika.

Lucy Terry is in Afrika geboren uit puur Afrikaans bloed.’Op jonge leeftijd werd ze van haar familie gestolen en naar de Verenigde Staten gebracht, eerst naar Rhode Island, maar uiteindelijk naar Deerfield, Massachusetts, waar ze bediende was van Ebenezer Wells. De Deerfield Church records merken op dat op 15 juni 1735, op de leeftijd van vijf, ‘Lucy, een dienaar (sic) aan Ebenezer Wells werd gedoopt op de rekening.’Dit was op het hoogtepunt van Jonathan Edward’ s ‘Great Awakening’ die de Connecticut River Valley overspoelde. In 1744 werd Lucy toegelaten tot de gemeenschap van de kerk. Als we Lucy ‘ s relatie met de blanke gemeenschap en haar sociale status proberen voor te stellen, blijven we gissen. We kunnen zien dat negers in de vroege dagen van New England tot de kerk werden toegelaten door doop en communie, en dat ze soms persoonlijke rekeningen bij de lokale winkels hielden, land hielden, en dienden in oorlogen. Maar zij werden doorgegeven aan de erfgenamen van hun meesters als het bezit, samen met koeien en andere vee.We kunnen ons echter voorstellen dat Lucy in acht werd genomen door haar buren in Deerfield. Ze was de dorpsdichter en historicus. In 1746 was Lucy getuige van de verschrikkelijke Indiase slachting, bekend als de Bars gevecht. Dit was een van de vele soortgelijke tragische gebeurtenissen in Deerfield ‘ s geschiedenis als een grens buitenpost. Lucy was toen nog maar zestien, maar ze schreef twee poëtische versies van The battle, ‘ The volste contemporary account of that bloody tragedy that has been conservated.’In 1756 trouwde Lucy met Abijah Prince, een voormalige dienaar van dominee Benjamin Doolittle uit Northfield, Massachusetts. Toen Doolittle stierf bevrijdde hij Bijah en gaf hem wat land in een deel van Northfield dat nu Vernon, Vermont is. Lucy en Bijah waren getrouwd in Deerfield, echter, en hier hebben we de eerste aanwijzing van Lucy ‘ s sluwheid en het gevoel van onafhankelijkheid. Volgens de wet hadden Lucy en haar kinderen slaven moeten blijven, omdat de nakomelingen van slaven volgden in de toestand van de moeder. Niemand lijkt precies te weten hoe ze het voor elkaar kreeg, maar Lucy noch haar negen kinderen waren ooit nog slaven.Na het huwelijk van Lucy en Bijah woonden ze in een klein huis in de buurt van wat nu de Deerfield Academy is. Het werd bekend tijdens hun tijd als Bijah ‘ s Beek, en Lucy werd Luce (sic) Bijah genoemd. Hier groeide haar reputatie als verhalenverteller en dichter. Volgens de Deerfield geschiedenis was ze populair bij jonge mensen, die ‘ s nachts rond haar keuken verzamelden om haar verhalen en originele gedichten te horen. ‘Lucy was een bekend karakter, en haar huis was een geweldige plek van toevlucht voor de jonge mensen, aangetrokken door haar humor en wijsheid, vaak getoond in haar rijm en verhalen.’Bijah was nooit tevreden om lang op één plek te blijven. Hij lijkt een honger naar land te hebben gehad. Een van zijn eerste grote percelen was een 100 hectare grote boerderij in Guilford, Vermont, die hem werd verleend door kolonel David Field van Deerfield. Hij verhuisde naar Guilford met zijn familie in 1764, maar bleef niet lang. De prinsen verhuisden een tijdje terug naar Deerfield en uiteindelijk naar Sunderland, Vermont, nabij Bennington. Hij was een van de oorspronkelijke grantees van Sunderland, en de enige die eigenlijk homestead daar. Helaas werd Bijah ‘ s aanspraak op zijn land betwist door kolonel Eli Bronson. Dit leidde tot een verhit juridisch geschil dat helemaal ging naar de nieuw gevormde United States Supreme Court. Kolonel Bronson huurde twee van Vermont ‘ s meest prominente advocaten in, generaal Stephen Bradley en Royal Tyler (later opperrechter van Vermont). De prinsen huurden Isaac Tichenor in om de pleidooien te tekenen, maar het was Lucy zelf die de zaak in de rechtbank bepleitte! Ze won niet alleen, maar Samuel Chase, de voorzittende rechter, was zo onder de indruk van haar logica en passie dat hij beweerde ‘Lucy maakte een beter argument dan hij ooit had gehoord van een advocaat in Vermont.’

Lucy was nog niet tevreden om op haar lauweren te rusten. Ze besloot dat haar oudste zoon een zo goed mogelijke opleiding moest krijgen als in die dagen. Niet ontmoedigd door het gebrek aan zwarte studenten aan de universiteiten, ze solliciteerde voor een positie aan Williams College voor haar zoon. Hij werd botweg afgewezen vanwege ras.’Dit ontmoedigde Lucy niet veel. Ze maakte de lange reis Williams, Massachusetts, en argumenteerde voor drie uur voor de Raad van toezicht van het College, ‘citeren tekst na tekst uit de geschriften,’ juridische precedent en andere bronnen. Blijkbaar was dit een slag die Lucy verloor. Volgens het Williams College records is hij nooit toegelaten.Rond 1780 keerden de prinsen terug naar hun woonplaats in Guilford. Bijah kwam opnieuw in de problemen met zijn land. Zijn buren in het noorden, de Noyes, om onbekende redenen. verbrandde zijn hekken en hooikolken. De intimidatie bleef onverminderd doorgaan totdat de prinsen gedwongen werden om juridische stappen te ondernemen. Ze gingen in beroep bij het hoogste staatstribunaal van die tijd (1785), de Governor ‘ s Council. Lucy leidde opnieuw de zaak. De prinsen werden ‘zwaar gewond’ bevonden. De gouverneur adviseerde de uitverkorenen van Guilford om ‘ enkele effectieve maatregelen te nemen om de genoemde Abia, Lucy en familie te beschermen.”

Bijah stierf in Guilford in 1794. Lucy verhuisde terug naar Sunderland om te wonen in de buurt van een aantal van haar kinderen, maar kwam om Bijah ‘ s graf te paard jaarlijks te bezoeken, een negentig mijl reis die ze maakte tot ver in haar jaren negentig. De prinsen hadden het laatste woord met hun onplezierige Guilford buren, de Noyes ook. Niet lang nadat Bijah stierf, passeerde een jonge vrouw van de familie Noyes zijn graf te paard, net in de schemering. Ze bereikte een steile heuvel bij het vallen van de avond, en toen ze naderde Bijah ’s graf’ er verscheen een angstaanjagende verschijning, zo dichtbij en verrassend dat zowel het paard en ruiter waren enorm bang.’De jonge vrouw hield vol in wanhoop, terwijl het paard de weg langs het graf en op naar de Noyes homestead donderde. De verschijning werd verklaard als Bijah ‘ s geest, maar of het zo was of niet, of een grote uil of begonnen herten vervormd door een onrustig geweten, is aan de lezer om te bepalen.

Lucy werd waarschijnlijk 110 jaar oud. Sheldon zei in zijn geschiedenis van Deerfield: ‘In the checked lives of Abijah Prince and Lucy Terry is found a realistic romance going beyond the wildste flights of fiction.’Lucy was levendig en koppig tot op het laatst, hoewel er een verhaal is, waarschijnlijk apocrief gezien haar karakter, dat toen ze terugkeerde naar Deerfield, een oudere vrouw, om haar voormalige meester te bezoeken, ze weigerde te eten aan de familie ’s Eettafel, gezegde,’ Nee, Nee Missy, ik weet mijn plaats.’Zoals dit verslag laat zien, Lucy wist nooit haar plaats; in plaats daarvan, Ze maakte het.