Rare lucertole sepolte nell’ambra conservate in dettagli sorprendenti

Lucertole imprigionate nell’ambra del sud-est asiatico che risalgono a 99 milioni di anni fa costituiscono il più antico assemblaggio di lucertole tropicali mai trovato nell’ambra, secondo un nuovo studio.

I minuscoli fossili intrappolati, trovati in Myanmar, rappresentano un campione senza precedenti di diversità di specie per le lucertole tropicali dell’era cretacea, che durò da 145,5 milioni di anni fa a circa 65,5 milioni di anni fa. I fossili sono sorprendentemente ben conservati, hanno detto i ricercatori, compresi gli esemplari con pelle intatta, pigmento della pelle visibile e tessuti molli — e in un caso, una lingua lolling.

Lo studio ha incluso notevoli fotografie ravvicinate delle squame delle lucertole, artigli delicati e altre caratteristiche insolitamente ben conservate. Le dita dei piedi sottili di un individuo hanno guadagnato il soprannome di “Nosferatu”, dopo il vampiro del film muto con le dita lunghe, ha detto il coautore dello studio David Grimaldi, curatore della divisione di zoologia degli invertebrati presso l’American Museum of Natural History di New York.

Ma è stata l’abbondanza di esemplari e la varietà di specie che ha davvero impressionato Grimaldi, ha detto. “Le lucertole sono estremamente rare in qualsiasi deposito di ambra”, ha detto Grimaldi a Live Science in una e-mail. “Non mi sarei mai aspettato di vedere così tanti esemplari da un deposito cretaceo, e una tale diversità.”

Lucertole conservate in ambra mid-Cretaceo dal Myanmar. (Immagine di credito: Daza et al. Sic. Adv. 2016; 2 : e1501080)

Prezioso e protettivo

L’ambra lucida è una preziosa pietra preziosa con una ricca tonalità giallo-arancio ed è stata raccolta da persone da almeno 13.000 anni fa, secondo un articolo pubblicato su Science nel 2009. Ma milioni di anni prima, nella sua forma pre-fossilizzata come resina appiccicosa dell’albero, la sostanza ha svolto un ruolo più sinistro nel paesaggio cretaceo. Intrappolava insetti sfortunati-a volte in posizioni compromettenti-e altre creature viventi nelle sue profondità.

Poiché la resina si è indurita nel tempo per formare l’ambra, i minuscoli cadaveri imprigionati all’interno sono stati conservati in magnifici dettagli, spesso accanto a tracce ambientali che possono informare i paleontologi sugli antichi ecosistemi che gli animali abitavano.

In ambra, “la superba conservazione consente un’interpretazione molto migliore dei resti di quanto sarebbe possibile per gli esemplari nelle rocce”, ha detto Grimaldi.

Anche con alcuni esemplari in cui parti del corpo non sono conservate, l’ambra conserva ancora impronte dell’animale che possono essere imaged, ha detto il co-autore dello studio Ed Stanley, un ricercatore post-dottorato presso il Museo di Storia Naturale della Florida. Utilizzando la tomografia computerizzata a raggi X (CT), gli scienziati sono stati in grado di catturare quelle regioni, che erano meno dense dell’ambra circostante, utilizzandole per creare stampi per ricostruire le forme originali come modelli 3D.

Un salotto di lucertole

Juan D. Daza, autore principale dello studio e professore di biologia alla Sam Houston State University in Texas, ha detto a Live Science in una e — mail che le lunghezze del corpo delle lucertole — meno le loro code-andavano da 0,4 pollici (11 millimetri) a circa 1,6 pollici (40 mm). Un esemplare parziale potrebbe essere stato almeno 2,4 pollici (60 mm) di lunghezza.

Stanley disse a Live Science di essere rimasto stupito da quanto certe singole lucertole assomigliassero ai loro parenti moderni. “Se mi mostrassi le scansioni TC che abbiamo fatto, direi che era una specie di geco moderno”, ha detto. “Tranne quando inizi a guardare più da vicino, hai trovato un paio di personaggi che nessun geco ha oggi.”

Una delle lucertole conservate in particolare era “molto interessante”, ha detto Daza. Il più piccolo degli esemplari, presumibilmente appena nati, è stato descritto nel documento come un” camaleonte stelo”, una prima forma ancestrale nel lignaggio camaleonte. La piccola creatura mancava delle specializzazioni dei camaleonti moderni, come cifre unite e corpi compressi, ha detto Daza. Ma aveva una coda arricciata e caratteristiche del cranio che suggerivano che potrebbe essersi nutrito come camaleonti moderni, usando la sua lingua per catturare la preda, ha detto.

Micrografia del campione Bu267, che mostra la testa e la lingua sporgente (il blob grigiastro vicino alla parte superiore del telaio). (Immagine di credito: Daza et al. Sic. Adv. 2016; 2 : e1501080)

All in the family

Mentre rimanere intrappolati nella resina non è andato così bene per il piccolo antenato camaleonte, il destino della lucertola è stato un incredibile colpo di fortuna per gli scienziati che lo hanno esaminato quasi 100 milioni di anni dopo.

“Il piccolo, piccolo esemplare non sarebbe mai stato riconoscibile come un parente molto primitivo e stretto dei camaleonti viventi se conservato nella roccia. Minuti ma i caratteri diagnostici semplicemente non sarebbero stati preservati”, ha detto Grimaldi a Live Science. “Questo esemplare è scientificamente la scoperta più significativa, dal momento che espande l’età geologica dei camaleonti circa cinque volte”, ha detto.

Infatti, ha aggiunto Stanley, la conservazione superiore di tutti i fossili ha implicazioni di vasta portata per la comprensione dell’albero della vita per gli squamati, il gruppo che contiene lucertole e serpenti.

“Perché questi esemplari sono così vecchi, e possiamo metterli con tale relativa certezza, che agisce come un punto di calibrazione davvero bello per quando stiamo cercando di datare l’intera radiazione degli squamati”, ha detto Stanley. “E questo è un po’ bello, perché questo ci dice delle condizioni del mondo in cui certe specie si stavano irradiando e potrebbe aiutare a prevedere cosa potrebbe causare divergenze in futuro.”

I risultati sono stati pubblicati online oggi (4 marzo) sulla rivista Science Advances.

Segui Mindy Weisberger su Twitter e Google+. Seguici @livescience, Facebook & Google+. Articolo originale su Live Science.

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