Coronavirus: lamaer ger nyckeln till immunterapi

Llamas (c) University of Reading
bildtext Llamas och alpacas har utvecklat antikroppar som forskare ’re-engineer’ i labbet

som Fifi Lama munches på gräs på en betesmark i Reading, hennes immunsystem har gett mallen för ett genombrott för koronavirusbehandling.

forskare från Storbritanniens Rosalind Franklin Institute har använt Fifis speciellt utvecklade antikroppar för att göra en immunförstärkande terapi.

den resulterande Lama-baserade, Covid-specifika ”antikroppscocktail” kunde gå in i kliniska prövningar inom några månader.

utvecklingen publiceras i Nature Structural and Molecular Biology.

det handlar om ”engineering” Lama-antikroppar, som är relativt små och mycket enklare strukturerade än antikropparna i vårt eget blod. Den storleken och strukturen innebär att de kan ”redesignas” i labbet.

låsa upp coronavirus

Professor James Naismith, chef för Rosalind Franklin Institute – och huvudforskaren – beskrev tekniken som att klippa en nyckel som passar koronaviruslåset.

”med lama antikroppar har vi nycklar som inte riktigt passar – de kommer att gå in i låset men kommer inte att vända hela vägen,” sa han.

”så vi tar den nyckeln och använder molekylärbiologi för att polera bitar av den tills vi har klippt en nyckel som passar.”

hur llama-blod kan hjälpa till att bekämpa koronavirus. 1. Bloddroppe tagen från Lama 2. Forskare identifierar antikroppar som visar svag bindning till virus 3. Svagt bindande antikroppar är konstruerade för att skapa nya nanobodies som binder tätt 4. Nya nanobodies binder till viruset ' spike, blockerar det 5. Virus kan inte komma in i mänskliga celler och neutraliseras
blanksteg

antikroppar är en del av det som kallas det adaptiva immunsystemet; de är molekyler som i huvudsak förvandlas som svar på ett invaderande virus eller bakterier.

”då om du blir infekterad igen”, förklarade Prof Naismith, ” Letar din kropp efter alla med antikroppar som sitter fast runt dem och förstör dem.”

denna typ av immunterapi ökar i huvudsak en sjuk persons immunsystem med antikroppar som redan har anpassat sig till viruset.

det finns redan bevis för att antikroppsrikt blod, taget från personer som nyligen har återhämtat sig från koronaviruset, kan användas som behandling. Men nyckeltricket med denna Lama-härledda antikroppsterapi är att forskarna kan producera koronavirusspecifika antikroppar på beställning.

den lilla omkonstruerade delen av Lama-antikroppen är också känd som en nanobody, säger Prof Naismith.

forskare vid Rosalind Franklin Institute
bildtext forskarna syftar till att testa sina lab-made nanobodies i djurförsök i sommar

”i labbet kan vi göra nanobodies som dödar det levande viruset extremt bra-bättre än nästan allt vi har sett,” tillade han. ”De är otroligt bra på att döda viruset i kulturen.”

nanokropparna gör det genom att binda – eller låsa på – det som kallas” spikproteinet ” på utsidan av viruskapseln; inaktivering av den spiken hindrar den från att få tillgång till mänskliga celler.

Llama pharma

”i huvudsak gör vi i labbet vad alla immunsystem gör i kroppen”, förklarade Prof Naismith.

”och vi kan göra detta mycket snabbt, så om viruset förändras plötsligt, eller om vi får ett nytt virus, kan vi konstruera nya nanobodies i labbet.”

teamet syftar till att testa sin potentiella terapi i djurförsök i sommar, med sikte på att starta kliniska prövningar senare på året.

följ Victoria på Twitter