en titt på Lowry Mays: risktagare, sändare, miljardär, filantrop

Lowry Mays visste ingenting om radiobranschen när han köpte sin första radiostation 1972. Han hade ingen erfarenhet av TV när han köpte sin första TV-station 1988. Han visste inte mycket om utomhusreklam eller levande underhållning när han lade till dessa företag i sin portfölj.

mays erkände dock ett bra tillfälle när han såg en. Med ett lån från Frost Bank köpte han och bilhandlaren Red McCombs San Antonios KEEZ-FM för 125 000 dollar. De köpte två radiostationer i Tulsa, Oklahoma, förvärvade WOAI-AM 1975 och började bildandet av ett internationellt medieimperium som kallas Clear Channel Communications.

under 2008 sålde Mays och McCombs Clear Channel i en affär värd cirka 25 miljarder dollar. Vid den tiden ägde Mays cirka 5 procent av företaget. Men försäljningen gav ett enormt fallfall-han kommer inte att avslöja hur mycket – för en man som gick in i radiobranschen som en neophyte.

”jag var en ganska snabb lärare”, sa Mays, som rullade en betydande summa från försäljningen av Clear Channel till Mays Family Foundation.

Learning on the fly hjälpte Mays att bygga ett företag som dominerade en bransch. En skarpsinnig förståelse av affärsmodeller och timing gjorde det möjligt för honom att samla en förmögenhet. Från den förmögenheten blev Mays en av San Antonios ledande filantroper. Han och Mays Family Foundation har donerat mer än 50 miljoner dollar till business school i Texas A&M University som bär hans namn, liksom 10 000 kvadratmeter Evenemangscenter på Witte Museum. Stiftelsen gav nyligen 25 miljoner dollar till UT Health San Antonio Cancer Center, som kommer att döpas om efter familjen, och donerar cirka 15 miljoner dollar per år till andra ideella organisationer.

under tiden har företaget mays skapat, nu känt som iHeartMedia, svävar på randen av insolvens. IHeartMedia har samlat förlamande skuld till följd av en 2008 hävstångs buyout som tog företaget privat och har förhandlat med sina långivare och obligationsinnehavare om omstrukturering av sin skuld. Mays är fortfarande en liten investerare i företaget och optimistisk om sitt ledarskap trots hotet om konkurs.

” iHeart Media har ett bra ledningsgrupp och investerargrupp, ” sa Mays. ”Vi fortsätter att stödja deras ansträngningar i eventuella omstruktureringar.”

vid sin topp ägde Clear Channel mer än 1200 radiostationer i USA; idag äger IHeartMedia 858 stationer. Clear Channel-namnet lever vidare i form av Iheartmedias billboard-dotterbolag, Clear Channel Outdoor.

när Mays byggde sitt företag förändrade Clear Channel radiolandskapet i USA. Företaget förvärvade hundratals radiostationer i slutet av 1990-talet och början av 2000-talet, många med talk-radioformat. Innan försäljningen ägde eller programmerade Clear Channel de flesta av de 50 000 watt AM-stationerna i USA, som bar de syndikerade föreställningarna av Rush Limbaugh, Sean Hannity och andra konservativa värdar.

från sitt fjärde våningskontor nära Alamo Heights reflekterar Mays på en osannolik resa – från tonårig oljeplattform till miljardär affärsman. Clear Channel expansion till TV, utomhusreklam och levande underhållning i länder runt om i världen genererade cirka 7 miljarder dollar i årliga intäkter i början till mitten av 2000-talet.

”Lowry är den klassiska amerikanska historien om att ta expertis, beslutsamhet och en IDE och villiga det till en framgång”, säger tidigare borgmästare och USA. Bostadssekreterare Henry Cisneros, som tjänstgjorde med Mays på Texas A &m Board of Regents på 1980-talet.

Cisneros kommer ihåg när Mays var investeringsbanker och köpte sin första radiostation. Mays kommer ihåg den osäkra början, okunnigheten som föregick varje entreprenörsföretag.

”varje företag vi kom in i, inklusive den första, visste jag ingenting om”, säger Mays, en medlem av National Radio Hall of Fame.

Lowry Mays Kredit: Scott Ball / San Antonio Report

efter att ha undersökt decennielånga affärstrender inom radio och TV kände Mays att han och McCombs kunde tjäna en betydande vinst. Men förutsåg han ett multibillion dollar imperium?

”jag hade ingen aning”, sa han.

Mays njöt inte av en silversked barndom. 1947 dog hans far, Lester Mays, i en bilolycka. Vänster med en änka mor och äldre syster blev 12-årige Lowry mannen i huset.

under de kommande 15 åren arbetade han på oljeplattformar, fick en petroleumsingenjör från Texas A&M, tjänstgjorde i Flygvapnet, fick en MBA från Harvard och gick med i ett investment banking-företag i San Antonio.

1972 gick Mays med på att underteckna ett lån till en vän som ville köpa en radiostation. Vännen backade ut och lämnade Mays med stationen. Osäker på vad han skulle göra ringde han till en bilhandlare, McCombs, som visste lika mycket om radiobranschen som Mays gjorde.

och så började Mays uppstigning från investeringsbanker till oavsiktlig sändare till miljardär media mogul.

”vi byggde det största radioföretaget i världen, det största utomhusreklamföretaget i världen, den största säljaren av levande underhållning i världen”, säger Mays, 82. ”Vi var i 65 olika länder. Det var ett mycket stort företag – 20 000 anställda. Jag hade ingen aning om att vi skulle komma in i utomhusreklam eller underhållningsbranschen.”

när Clear Channel växte ökade utmaningarna. I början av 1990-talet förbjöd till exempel Federal Communications Commission företag att äga mer än två radiostationer per marknad.

mays ville inte acceptera dessa begränsningar och lobbade kongressen för att skapa lagstiftningsändringar. 1996 segrade han och telekommunikationslagen blev lag. Som ett resultat avreglerade FCC medieägande, vilket banade väg för den explosiva tillväxten av Clear Channel.

” det var en stor sak – att ändra reglerna för medieägande vid den tiden”, sa Mays.

när Clear Channel utvidgade sin räckvidd och kraft drog den både uppmärksamhet och kritiker. En av dem, Alec Foege, skrev en bok från 2009 med titeln Right of the Dial, som kritiserade företaget på många fronter. I boken hävdade Foege att Clear Channel alienerade legioner av radiolyssnare med intetsägande programmering, producerade dyra och dåligt hanterade konserter, mobbade artister till att spela på Clear Channel-kontrollerade arenor, förvandlade talk radio till ”en inane shout-fest” och ”strö” USA med sina skyltar.

nio år senare står Foege fast vid sina tidigare slutsatser. Men han noterar också företagets positiva inverkan och den respekt han har för Mays. ”Clear Channel gav branschen mycket professionalism och räddade faktiskt många radiostationer,” sa Foege. ”Jag tror inte att jag hade någon ideologisk motvilja mot kvalitetsprogrammering. Det var inte ett fokus för hans. … Jag har en hel del beundran för honom och vad han kunde bygga.”

nästan ett decennium efter att Mays sålde företaget kvarstår kritik. Paul Begala, en demokratisk strateg som rådde President Clinton och bidrar med kommentarer på CNN, erbjuder en bitande, partisan syn på Clear Channel inverkan.

”konsolideringen av talkradio på 1980-talet och 90-talet vapnade verkligen okunnighet”, sa Begala. ”Demagoger som Rush Limbaugh uppmuntrade sina lyssnare att vara ”Dittoheads” – upprepa högerlinjen och undvika oberoende information.”

i sin bok noterade Foege att Mays gjorde kampanjbidrag till många Demokrater, inklusive Cisneros, Texas Gov. Mark White och US Sens. Lloyd Bentsen från Texas och John Glenn från Ohio.

foege observerade också i sin bok, ” Lowry Mays var inte så starkt associerad med republikanska partiet att när hans eget namn kom upp som en möjlig kandidat för Texas guvernör, var det på den demokratiska biljetten i opposition till Bush.”

McCombs förstår hans partners personliga och politiska gåvor. ”Lowrys största styrka”, sa McCombs nyligen, ” är hans förmåga att övertyga människor om att hans syn på något är rätt.”

Forbes magazine kallade en gång Mays ” den oavsiktliga sändaren.”Senare kallade Fortune magazine honom och hans söner, Clear Channel-Chefer Mark och Randall, ”the bad boys of radio.”Fortune-berättelsen berättade om fienderna som företaget gjorde bland musiker, små radiooperatörer och kongressmedlemmar.

”de anklagar Clear Channel för att stampa på tävlingen, förstöra konstnärlig integritet och göra mush ur den lilla killen”, skrev Fortune. ”Kort sagt, Clear Channel har blivit deras utställning A för allt som är fel med medieavreglering.”

om kritiken stod, visade Mays och hans söner det inte. Utan ursäkt fortsatte de att bygga företaget.

” många tycker att stort är dåligt”, sa Mays. ”Vi var inte i radiobranschen. Vi var inte i utomhusreklam. Vi var i branschen för att sälja våra kunders produkter eftersom det är vad ringer kassan.”

under mays ledarskap fokuserade Clear Channel på en konservativ balansräkning, upprätthållande av fritt kassaflöde och fortsatta investeringar.

”det är otroligt vad han uppnådde”, säger Bexar County Judge Nelson Wolff. ”När lagen ändrades var han smart nog att hoppa på den och bygga det företaget.”

tidig framgång kom genom design och forskning. Efter betydande grävning upptäckte Mays att radio var en fast kostnadsindustri. Med ett undantag eller två ökade intäkterna varje år. ”Och det var över en 30 -, 40-årsperiod,” sa Mays. ”Så jag tittade på den här trenden och sa:” det här är en ganska bra affärsmodell.'”

efter att ha förvärvat KEEZ-FM 1972 behövde Mays och McCombs en stark ledare för att hantera den. McCombs föreslog general manager på KTSA, den högst rankade am-stationen i stan. Mays erbjöd jobbet till Doug McCall.

” varför ska jag lämna den största radiostationen i stan för den minsta?”Frågade McCall.

”eftersom jag ska köpa fler stationer,” svarade Mays.

han minns inte om det var hans ursprungliga avsikt. Eller om han levererade ett reflexivt svar för att ändra tanken på en motvillig verkställande. Hur som helst, Kathy Mays Johnson säger att hennes far är en mästare på spontan övertalning.

” det är så han gör affärer”, säger Johnson, president för mays Family Foundation. ”Han är en tänkare på plats. Risktagare. Allt slags händer.”

med McCall ombord studerade Mays framgången för Dallas ’ KRLD-AM, som på 1920-talet blev den första radiostationen som sålde reklam och senare var den första som sände kontinuerliga valavkastningar. 1975 köpte han och McCombs WOAI för 1,5 miljoner dollar och mönstrade stationen efter KRLD. Som ett resultat bytte WOAI från musik till ett nyhets – /samtalsformat.

en WOAI-mikrofon har en framträdande plats i Mays Family Foundation Hall. Kredit: Scott Ball / San Antonio rapport

år senare erkände Mays att viktiga delar av tv – industrin – som fasta kostnader och konsekvent lönsamhet-speglade dem i radio. 1988 köpte företaget sin första TV-station – ett dotterbolag till Fox TV-nätverk-i Mobile, Alabama. Clear Channel följde med inköp av Fox-dotterbolag i Jacksonville, Florida; Wichita, Kansas; Tulsa, Oklahoma; och Memphis, Tennesse; och ett icke-Fox-dotterbolag i Tucson, Arizona.

” du kan fortsätta att öka kassaflödet varje år,” sa Mays. ”Få om några branscher är så.”

Clear Channel blev offentlig 1984 och samlade in 7,5 miljoner dollar i ett initialt aktieutbud. Ett andra aktieutbud utfärdades 1991 och fler erbjudanden blev en vanlig förekomst. Aktiekursen växte från 2,72 dollar per aktie 1990 till 95 dollar per aktie 2000.

med försäljning av aktier – och lån från ett konsortium av banker – Clear Channel köpte kämpande stationer, minskade jobb och kostnader, ökade reklamförsäljningsstyrkan, gjorde gynnsamma affärer med annonsörer och vände vinster.

på 90-talet blev Randall Mays president och finansdirektör, Mark Mays chief operating officer. Senare tog Mark över som VD medan hans far förblev ordförande och imponerade på sina söner som en bra lyssnare.

”de tre skulle samlas och prata om ett beslut, och det var alltid den bästa ideen vinner”, säger Johnson, en tidigare Clear Channel senior vice president. ”Det var inte,” jag är pappa ”eller” Jag är CFO ”eller” jag driver den här organisationen. Det var där lyssnandet kom till spel. ’Tja, har du tänkt på det här? Har du tänkt på det? En av våra fördelar var att vi alla fyra var släkt, så det fanns detta underliggande förtroende.”

nio år efter att ha sålt Clear Channel Går den pensionerade miljardärchefen till kontoret varje dag. Han besöker med studenter från Mays Business School och träffar en tillfällig reporter. Men för det mesta sköter han verksamheten i sin stiftelse.

”han ville verkligen göra skillnad i San Antonio,” sade Johnson. ”Så när han sålde sin andel av Clear Channel tog han en hel del pengar och överlämnade den till stiftelsen. Hela livet har han lärt oss att ge tillbaka. Det har ingrodd i oss. Han handlar mindre om sig själv och mer om andra människor. Och för mig är det hans största arv.”