Lucy Terry Prince: Svart pionjär och Poet

av Linda Hecker
Vermont har alltid varit rättvist stolt över sina pionjärkvinnor. De mötte den ensamma utmaningen av robust, ofta skrämmande. Och försörja sina familjer de dagliga nödvändigheterna och de små bekvämligheterna i gränslivet. Vi har många berättelser om deras mod, styrka och fantasi, men en av de minst kända och mest anmärkningsvärda av dessa kvinnor var Lucy Terry Prince, en svart kvinna som, så långt vi kan bestämma, var den första publicerade svarta poeten i Amerika.

Lucy Terry föddes i Afrika av rent afrikanskt blod. I en tidig ålder blev hon stulen från sin familj och fördes till USA, först till Rhode Island, men så småningom till Deerfield, Massachusetts, där hon var en tjänare till Ebenezer Wells. Deerfield Church records noterar att den 15 juni 1735, vid fem års ålder, ’Lucy, en tjänare (sic) till Ebenezer Wells döptes på kontot. Detta var på höjden av Jonathan Edwards ’Great Awakening’ som svepte Connecticut River Valley. År 1744 antogs Lucy till kyrkans gemenskap. När vi försöker föreställa oss Lucys förhållande till det vita samhället och hennes sociala status, lämnas vi gissa. Vi kan se att negrer i början av New England antogs till kyrkan genom dop och gemenskap, och att de ibland höll personliga konton i de lokala butikerna, höll mark och tjänstgjorde i krig. Ändå överlämnades de till sina Herres arvingar som egendom tillsammans med kor och andra boskap.

vi kan föreställa oss att Lucy hölls i aktning av sina grannar i Deerfield, dock. Hon var bypoeten och historikern. 1746 bevittnade Lucy den fruktansvärda indiska massakern, känd som Bars Fight. Detta var en av de många liknande tragiska händelserna i Deerfields historia som en gränspost. Lucy var bara sexton vid tidpunkten, men hon skrev två poetiska versioner av slaget, ’den fulla samtida hänsyn till den blodiga tragedi som har bevarats. 1756 gifte sig Lucy med Abia Prince, en före detta tjänare till pastor Benjamin Doolittle i närheten Northfield, Massachusetts. När Doolittle dog befriade han Bijah och gav honom lite mark i en del av Northfield som nu är Vernon, Vermont. Lucy och Bijah gifte sig i Deerfield, i alla fall, och här har vi den första indikationen på Lucys skarpsinnighet och känslan av självständighet. Enligt lagen borde Lucy och hennes barn ha varit slavar, eftersom slavarnas avkommor följde i moderns tillstånd. Ingen verkar veta exakt hur hon lyckades, men varken Lucy eller hennes nio barn var någonsin slavar igen.

efter att Lucy och Bijah gifte sig bodde de i ett litet hus nära det som nu är Deerfield Academy. Det blev känt under sin tid som Bijahs bäck, och Lucy kallades Luce (sic) Bijah. Här växte hennes rykte som berättare och poet. Enligt Deerfield-historien var hon populär bland ungdomar, som samlades runt hennes kök på natten för att höra hennes berättelser och originaldikter. Lucy var en känd karaktär, och hennes hus var en stor plats för utväg för de unga människor, lockade dit av hennes intelligens och visdom, ofta visas i hennes rim och berättelser. Bijah nöjde sig aldrig med att stanna länge på ett ställe. Han verkar ha haft en hunger efter land. En av hans första stora paket var en 100 hektar stor gård i Guilford, Vermont, som beviljades honom av överste David Field of Deerfield. Han flyttade till Guilford med sin familj 1764, men stannade inte länge. Prinsarna flyttade tillbaka till Deerfield ett tag och så småningom till Sunderland, Vermont, nära Bennington. Han var en av de ursprungliga stipendiaterna i Sunderland, och den enda som faktiskt bodde där. Olyckligt ifrågasattes Bijahs anspråk på hans land av överste Eli Bronson. Detta ledde till en het juridisk tvist som gick hela vägen till den nybildade USA: s högsta domstol. Överste Bronson anställde två av Vermonts mest framstående advokater, General Stephen Bradley och Royal Tyler (senare en överdomare i Vermont). Prinsarna anställde Isaac Tichenor för att rita inlagorna, men det var Lucy själv som argumenterade för ärendet i domstol! Hon vann inte bara, Men Samuel Chase, ordförande domare, var så imponerad av hennes logik och passion som han hävdade ’Lucy gjorde ett bättre argument än han någonsin hade hört från en advokat i Vermont.’

Lucy var ännu inte nöjd med att vila på sina lagrar. Hon bestämde att hennes äldste son skulle ha en så bra utbildning som möjligt på den tiden. Oförskräckt av bristen på svarta studenter vid universiteten ansökte hon om en tjänst vid Williams College för sin son. Han blev helt avvisad ’ på grund av ras. Detta gjorde inte mycket avskräcka Lucy. Hon gjorde den långa resan Williams, Massachusetts, och argumenterade för tre timmar innan högskolans styrelse, ’citerar text efter text från skrifterna,’ prejudikat och andra källor. Tydligen var detta en strid Lucy förlorade. Williams College records visar att han aldrig antogs.

omkring 1780 återvände prinsarna till sin bondgård i Guilford. Bijah stötte igen i trubbel med sitt land. Hans grannar i norr, Noyes, av skäl obestämda. brände hans staket och hayricks. Trakasserierna fortsatte oförminskad tills prinsarna tvingades vidta rättsliga åtgärder. De vädjade till tidens högsta statliga domstol (1785), Guvernörens råd. Lucy ledde igen fallet. Furstarna bedömdes ’mycket skadade’. Guvernören rekommenderas till Selectmen i Guilford att ’ vidta några effektiva åtgärder för att skydda nämnda Abia, Lucy, och familj.’

Bijah dog i Guilford 1794. Lucy flyttade tillbaka till Sunderland för att bo nära några av sina barn, men kom för att besöka Bijahs grav på hästryggen årligen, en nittio mil resa som hon gjorde långt in på nittiotalet. Prinsarna hade det sista ordet med sina obehagliga Guilford-grannar, Noyes, för. Inte långt efter att Bijah dog en ung kvinna i familjen Noyes passerade sin grav på hästryggen, bara i skymningen. Hon nådde en brant kulle vid skymningen, och när hon närmade Bijahs grav ’det verkade en skräckinjagande uppenbarelse, så nära och häpnadsväckande att både hästen och ryttaren var oerhört rädd. Den unga kvinnan hängde på i desperation medan hästen dundrade på vägen förbi graven och vidare till Noyes homestead. Uppenbarelsen förklarades vara Bijahs spöke, men huruvida det var så, eller någon stor uggla eller startad hjort förvrängd av ett oroligt samvete, lämnas för läsaren att bestämma.

Lucy levde förmodligen för att vara 110 år gammal. Sheldon kommenterade i sin historia av Deerfield ,’ i de kontrollerade liv Abia Prince och Lucy Terry finns en realistisk romans som går utöver de vildaste flygningar fiktion. Lucy var livlig och envis till sist, även om det finns en berättelse, förmodligen apokryfisk att döma av hennes karaktär, att när hon återvände till Deerfield, en äldre kvinna, för att besöka sin tidigare mästare, vägrade hon att ta kvällsmat vid familjens middagsbord och sa: ’Nej, Ingen Missy, jag vet min plats. Som det här kontot visar visste Lucy aldrig sin plats; istället gjorde hon det.