Uno sguardo a Lowry Mays: Risk-Taker, Broadcaster, Billionaire, Philanthropist

Lowry Mays non sapeva nulla del business della radio quando ha acquistato la sua prima stazione radio nel 1972. Non aveva esperienza in televisione quando ha acquistato la sua prima stazione televisiva nel 1988. Non sapeva molto di pubblicità esterna o intrattenimento dal vivo quando ha aggiunto quelle imprese al suo portafoglio.

Mays, tuttavia, ha riconosciuto una buona opportunità quando ne ha visto uno. Con un prestito da Frost Bank, lui e il rivenditore di auto Red McCombs hanno acquistato KEEZ-FM di San Antonio per $125,000. Comprarono due stazioni radio a Tulsa, Oklahoma, acquisirono WOAI-AM nel 1975 e iniziarono la formazione di un impero mediatico internazionale noto come Clear Channel Communications.

Nel 2008, Mays e McCombs hanno venduto Clear Channel in un accordo del valore di circa billion 25 miliardi. A quel tempo, Mays possedeva circa il 5 per cento della società. Ma la vendita ha prodotto un enorme guadagno-non rivelerà quanto – per un uomo che è entrato nel business della radio come neofita.

“Sono stato uno studente piuttosto veloce”, ha detto Mays, che ha incassato una considerevole somma dalla vendita di Clear Channel alla Mays Family Foundation.

Imparare al volo ha aiutato Mays a costruire un’azienda che dominava un settore. Un’astuta comprensione dei modelli di business e dei tempi gli ha permesso di accumulare una fortuna. Da quella fortuna, Mays divenne uno dei principali filantropi di San Antonio. Lui e la Mays Family Foundation hanno donato più di million 50 milioni alla business school del Texas A&M University che porta il suo nome, così come il centro eventi di 10.000 piedi quadrati al Witte Museum. La fondazione ha recentemente dato million 25 milioni al UT Health San Antonio Cancer Center, che sarà rinominato dopo la famiglia, e dona circa million 15 milioni all’anno ad altre organizzazioni non profit.

Nel frattempo, la società creata da Mays, ora nota come IHeartMedia, aleggia sull’orlo dell’insolvenza. IHeartMedia ha accumulato un debito paralizzante a seguito di un leveraged buyout del 2008 che ha privato la società e ha negoziato con i suoi finanziatori e obbligazionisti sulla ristrutturazione del suo debito. Mays rimane un piccolo investitore in azienda e ottimista circa la sua leadership, nonostante la minaccia di fallimento.

“IHeart Media ha un grande team di gestione e un gruppo di investitori”, ha detto Mays. “Continuiamo a sostenere i loro sforzi in qualsiasi ristrutturazione.”

Al suo apice, Clear Channel possedeva più di 1.200 stazioni radio negli Stati Uniti; oggi IHeartMedia possiede 858 stazioni. Il nome Clear Channel continua a vivere sotto forma di sussidiaria billboard di IHeartMedia, Clear Channel Outdoor.

Mentre Mays costruiva la sua compagnia, Clear Channel cambiò il panorama radiofonico negli Stati Uniti. La società ha acquisito centinaia di stazioni radio alla fine del 1990 e all’inizio del 2000, molti con i formati talk-radio. Prima della sua vendita, Clear Channel possedeva o programmava la maggior parte delle stazioni AM da 50.000 watt negli Stati Uniti, che portavano gli spettacoli sindacati di Rush Limbaugh, Sean Hannity e altri host conservatori.

Dal suo ufficio al quarto piano vicino ad Alamo Heights, Mays riflette su un viaggio improbabile-da adolescente piattaforma petrolifera roughneck a miliardario uomo d’affari. L’espansione di Clear Channel in televisione, pubblicità esterna e intrattenimento dal vivo nei paesi di tutto il mondo ha generato circa billion 7 miliardi di entrate annuali all’inizio della metà degli anni 2000.

“Lowry è la classica storia americana di prendere esperienza, determinazione e un’idea e volerla in un successo”, ha detto l’ex sindaco e Segretario Housing Henry Cisneros, che ha servito con Mays sul Texas A & M Consiglio di reggenti nel 1980.

Cisneros ricorda quando Mays era un banchiere di investimento e ha acquistato la sua prima stazione radio. Mays ricorda l’inizio incerto, l’ignoranza che ha preceduto ogni impresa imprenditoriale.

“Ogni attività in cui siamo entrati, incluso il primo, non sapevo nulla”, ha detto Mays, membro della National Radio Hall of Fame.

Credito Lowry Mays: Scott Ball / San Antonio Report

Dopo la ricerca decennale tendenze di business in radio e televisione, Mays sentiva certo lui e McCombs potrebbe guadagnare un profitto sostanziale. Ma aveva previsto un impero multimiliardario?

“Non ne avevo idea”, ha detto.

Mays non godeva di un’infanzia da cucchiaio d’argento. Nel 1947, suo padre, Lester Mays, morì in un incidente d’auto. Lasciato con una madre vedova e una sorella maggiore, Lowry, 12 anni, divenne l’uomo di casa.

Nei successivi 15 anni, ha lavorato su piattaforme petrolifere, ha conseguito una laurea in ingegneria petrolifera in Texas A& M, ha servito nell’Air Force, ha conseguito un MBA ad Harvard e si è unito a una società di investment banking a San Antonio.

Nel 1972, Mays accettò di co-firmare un prestito per un amico che voleva comprare una stazione radio. L’amico si tirò indietro, lasciando Mays con la stazione. Incerto su cosa fare, chiamò un amico rivenditore di auto, McCombs, che sapeva tanto del business della radio quanto Mays.

E così iniziò l’ascesa di Mays da banchiere d’investimento a broadcaster accidentale a magnate dei media miliardari.

“Abbiamo costruito la più grande compagnia radiofonica al mondo, la più grande società di pubblicità esterna al mondo, il più grande venditore di intrattenimento dal vivo al mondo”, ha detto Mays, 82. “Eravamo in 65 paesi diversi. Era un’azienda molto grande – 20.000 dipendenti. Non avevo idea che saremmo entrati nel business della pubblicità esterna o nel mondo dello spettacolo.”

Man mano che Clear Channel cresceva, le sfide si moltiplicavano. Nei primi anni 1990, ad esempio, le norme della Federal Communications Commission vietavano alle aziende di possedere più di due stazioni radio per mercato.

Non volendo accettare tali restrizioni, Mays fece pressioni sul Congresso per creare un cambiamento legislativo. Nel 1996, ha prevalso e la legge sulle telecomunicazioni è diventata legge. Di conseguenza, la FCC ha deregolamentato la proprietà dei media, aprendo la strada alla crescita esplosiva di Clear Channel.

“È stato un grosso problema – cambiare le regole della proprietà dei media in quel momento”, ha detto Mays.

Come Clear Channel ampliato la sua portata e potenza, ha attirato sia l’attenzione e la critica. Uno di loro, Alec Foege, ha scritto un libro del 2009 intitolato Right of the Dial, che ha criticato l’azienda su numerosi fronti. Nel libro, Foege ha affermato che Clear Channel ha alienato legioni di ascoltatori radiofonici con una programmazione blanda, ha prodotto concerti troppo costosi e mal gestiti, ha intimidito gli artisti a suonare in luoghi controllati da Clear Channel, ha trasformato la talk radio in “un inane shout-fest” e “disseminato” gli Stati Uniti con i suoi cartelloni pubblicitari.

Nove anni dopo, Foege mantiene le sue precedenti conclusioni. Ma nota anche l’impatto positivo dell’azienda e il rispetto che ha per Mays. “Clear Channel ha portato molta professionalità al settore e, di fatto, ha salvato molte stazioni radio”, ha detto Foege. “Non credo che abbia avuto alcuna avversione ideologica alla programmazione di qualità. Non era un suo obiettivo. have Ho un po ‘ di ammirazione per lui e per quello che è stato in grado di costruire.”

Quasi un decennio dopo che Mays ha venduto l’azienda, le critiche rimangono. Paul Begala, uno stratega democratico che ha consigliato il presidente Clinton e contribuisce a commentare la CNN, offre una visione mordace e partigiana dell’impatto di Clear Channel.

“Il consolidamento della talk radio negli anni ’80 e’ 90 ha veramente armato l’ignoranza”, ha detto Begala. “Demagoghi come Rush Limbaugh hanno incoraggiato i loro ascoltatori ad essere ‘Dittoheads’ -ripetendo la linea di destra ed evitando informazioni indipendenti.”

Nel suo libro, Foege ha notato che Mays ha dato contributi elettorali a numerosi democratici, tra cui Cisneros, il governatore del Texas Mark White e U. S. Sens. Lloyd Bentsen del Texas e John Glenn dell’Ohio.

Foege ha anche osservato nel suo libro, ” Lowry Mays non era così fortemente associato con il Partito repubblicano che quando il suo nome si avvicinò come un possibile candidato per il governatore del Texas, era sul biglietto democratico in opposizione a Bush.”

McCombs comprende i doni personali e politici del suo partner. “La più grande forza di Lowry”, ha detto McCombs di recente, ” è la sua capacità di convincere la gente che la sua visione su qualcosa è giusta.”

Forbes magazine una volta chiamato Mays ” l’emittente accidentale.”Più tardi, Fortune magazine ha chiamato lui ei suoi figli, dirigenti Clear Channel Mark e Randall,” i cattivi ragazzi della radio.”The Fortune story raccontava i nemici che la compagnia si era fatta tra musicisti, piccoli operatori radio e membri del Congresso.

“Accusano Clear Channel di calpestare la concorrenza, distruggere l’integrità artistica e fare poltiglia fuori dal piccolo ragazzo”, ha scritto Fortune. “In breve, Clear Channel è diventato il loro Exhibit A per tutto ciò che non va nella deregolamentazione dei media.”

Se la critica pungeva, Mays e i suoi figli non lo mostravano. Senza scuse, hanno continuato a costruire l’azienda.

“Un sacco di gente pensa in grande è male,” Mays ha detto. “Non eravamo nel business della radio. Non facevamo pubblicità all’aperto. Eravamo nel business della vendita dei prodotti dei nostri clienti, perché questo è ciò che suona il registratore di cassa.”

Sotto la guida di Mays, Clear Channel si è concentrata su un bilancio conservativo, mantenendo il free cash flow e perseguendo ulteriori investimenti.

“È incredibile quello che ha ottenuto”, ha detto il giudice della contea di Bexar Nelson Wolff. “Quando la legge è cambiata, è stato abbastanza intelligente da saltarci sopra e costruire quell’azienda.”

Il successo iniziale è arrivato dalla progettazione e dalla ricerca. Dopo notevoli scavi, Mays scoprì che la radio era un’industria a costo fisso. Con un’eccezione o due, i ricavi sono aumentati ogni anno. “E questo è stato per un periodo di 30, 40 anni”, ha detto Mays. “Così ho guardato questa tendenza e ho detto,’ Questo è un buon modello di business.'”

Dopo aver acquisito KEEZ-FM nel 1972, Mays e McCombs avevano bisogno di un leader forte per gestirlo. McCombs ha suggerito il direttore generale a KTSA, la stazione AM top-rated in città. Mays ha offerto il lavoro a Doug McCall.

” Perché dovrei lasciare la più grande stazione radio della città per i più piccoli?”Chiese McCall.

“Perché comprerò più stazioni”, rispose Mays.

Non ricorda se quello era il suo intento originale. O se ha consegnato una risposta riflessiva per cambiare la mente di un dirigente riluttante. In ogni caso, Kathy Mays Johnson dice che suo padre è un maestro di persuasione spontanea.

“È così che fa affari”, ha detto Johnson, presidente della Mays Family Foundation. “È un pensatore sul posto. Un acquirente di rischio. Succede di tutto.”

Con McCall a bordo, Mays ha studiato il successo di Dallas’ KRLD-AM, che nel 1920 divenne la prima stazione radio a vendere spot pubblicitari e più tardi è stato il primo ad andare in onda continui ritorni elettorali. Nel 1975, lui e McCombs acquistarono WOAI per $1,5 milioni e modellarono la stazione dopo KRLD. Di conseguenza, WOAI è passato dalla musica a un formato di notizie/conversazione.

Un microfono WOAI detiene un posto di rilievo nel corridoio Mays Family Foundation. Credito: Scott Ball / San Antonio Report

Anni dopo, Mays ha riconosciuto che gli elementi chiave dell’industria televisiva – come i costi fissi e la redditività costante – rispecchiavano strettamente quelli della radio. Nel 1988, la società ha acquistato la sua prima stazione televisiva – un affiliato della Fox TV network – a Mobile, Alabama. Clear Channel ha seguito con gli acquisti di affiliati Fox a Jacksonville, Florida; Wichita, Kansas; Tulsa, Oklahoma; e Memphis, Tennesse; e un affiliato non-Fox a Tucson, Arizona.

“Potresti continuare ad aumentare il flusso di cassa ogni anno”, ha detto Mays. “Poche industrie sono così.”

Clear Channel è diventato pubblico nel 1984, raccogliendo million 7,5 milioni in un’offerta iniziale di azioni. Una seconda offerta di azioni è stata emessa nel 1991 e altre offerte sono diventate un evento regolare. Il prezzo delle azioni è cresciuto da $2.72 una quota nel 1990 a $95 una quota nel 2000.

Con la vendita di azioni e prestiti da un consorzio di banche, Clear Channel ha acquistato stazioni in difficoltà, ha tagliato posti di lavoro e costi, ha aumentato la forza di vendita pubblicitaria, ha fatto accordi favorevoli con gli inserzionisti e ha trasformato i profitti.

Nei ruggenti anni ’90, Randall Mays divenne presidente e chief Financial officer, Mark Mays il chief Operating officer. Più tardi, Mark ha assunto come CEO, mentre suo padre è rimasto il presidente e impressionato i suoi figli come un ottimo ascoltatore.

“I tre si riunivano e parlavano di una decisione, ed era sempre la migliore idea che vincesse”, ha detto Johnson, ex vicepresidente senior di Clear Channel. “Non era,’ Sono il papà ‘ o ‘Sono il CFO’ o ‘ Sto gestendo questa organizzazione.’È qui che l’ascolto è entrato in gioco. – Beh, ci hai pensato? Ci hai pensato?”Uno dei nostri vantaggi era che tutti e quattro eravamo imparentati, quindi c’era questa fiducia sottostante.”

Nove anni dopo aver venduto Clear Channel, il CEO miliardario in pensione va in ufficio ogni giorno. Visita con gli studenti della Mays Business School e incontra un giornalista occasionale. Ma soprattutto, si occupa degli affari della sua fondazione.

“Voleva davvero fare la differenza a San Antonio”, ha detto Johnson. “Così, quando ha venduto la sua quota di Clear Channel, ha preso un sacco di soldi e li ha consegnati alla fondazione. Per tutta la vita, ci ha insegnato a restituire. E ‘ stato radicato in noi. È meno di se stesso e più di altre persone. E per me, questa è la sua più grande eredità.”